A Terra girou mais rápido no ano passado do que em qualquer outro período nos últimos 50 anos

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(Créditos: emarto/iStock/Getty Images Plus)

Por Stephanie Pappas
Publicado na Live Science

Mesmo o tempo não escapou de 2020 ileso.

Os 28 dias mais rápidos já registrados (desde 1960) ocorreram em 2020, com a Terra completando suas rotações em torno de seu eixo alguns milissegundos mais rápido que a média.

Isso não é particularmente alarmante – a rotação do planeta varia ligeiramente o tempo todo, impulsionada por variações na pressão atmosférica, ventos, correntes oceânicas e o movimento do núcleo.

Mas é inconveniente para cronometristas internacionais, que usam relógios atômicos ultraprecisos para medir o Tempo Universal Coordenado (UTC) pelo qual todos acertam seus relógios. Quando o tempo astronômico, definido pelo tempo que a Terra leva para fazer uma rotação completa, se desvia do UTC em mais de 0,4 segundos, o UTC obtém um ajuste.

Até agora, esses ajustes consistiam em adicionar um “segundo bissexto” ao ano no final de junho ou dezembro, estabilizando o tempo astronômico e o tempo atômico.

Esses segundos bissextos foram acrescentados porque a tendência geral da rotação da Terra tem diminuído desde o início da medição precisa por satélite no final dos anos 1960 e início dos 1970.

Desde 1972, os cientistas adicionaram segundos bissextos a cada ano e meio, em média, de acordo com o Instituto Nacional de Padrões e Tecnologia (NIST) dos Estados Unidos. A última adição veio em 2016, quando na véspera de Ano Novo às 23 horas, 59 minutos e 59 segundos, um “segundo bissexto” extra foi adicionado.

No entanto, de acordo com a Time and Date, a recente aceleração na rotação da Terra fez os cientistas falarem pela primeira vez sobre um segundo bissexto negativo. Em vez de adicionar um segundo, eles podem precisar subtrair um.

Isso porque a duração média de um dia é de 86.400 segundos, mas um dia astronômico em 2021 será 0,05 milissegundos mais curto, em média. Ao longo do ano, isso representará um atraso de 19 milissegundos no tempo atômico.

“É bem possível que um segundo negativo seja necessário se a taxa de rotação da Terra aumentar ainda mais, mas é muito cedo para dizer se isso é provável que aconteça”, disse o físico Peter Whibberley, do Laboratório Nacional de Física do Reino Unido, ao The Telegraph.

“Também há discussões internacionais ocorrendo sobre o futuro dos segundos bissextos, e também é possível que a necessidade de um segundo bissexto negativo impulsione a decisão de encerrar os segundos bissextos para sempre.”

O ano de 2020 já foi mais rápido do que o normal, astronomicamente falando (suspiros de alívio). De acordo com a Time and Date, a Terra quebrou o recorde anterior de menor dia astronômico, estabelecido em 2005, 28 vezes.

O dia mais curto daquele ano, 5 de julho, viu a Terra completar uma rotação 1,0516 milissegundos mais rápido do que os 86.400 segundos. O dia mais curto em 2020 foi 19 de julho, quando o planeta completou uma rotação 1,4602 milissegundos mais rápido do que os 86.400 segundos.

De acordo com o NIST, os segundos bissextos têm seus prós e contras. Eles são úteis para garantir que as observações astronômicas sejam sincronizadas com a hora do relógio, mas podem ser um incômodo para alguns aplicativos de registro de dados e infraestrutura de telecomunicações.

Alguns cientistas da União Internacional de Telecomunicações sugeriram deixar a lacuna entre o tempo astronômico e o atômico aumentar até que uma “hora bissexta” seja necessária, o que minimizaria a interrupção das telecomunicações. (Os astrônomos teriam que fazer seus próprios ajustes enquanto isso.)

O Serviço Internacional de Sistemas de Referência e Rotação da Terra (IERS) em Paris, França, é responsável por determinar se é necessário adicionar ou subtrair um segundo bissexto. Atualmente, o IERS não registrou novos segundos bissextos programados para serem adicionados, de acordo com o Centro de Orientação da Terra do serviço.