Antigas noções sobre mortes excessivas de crianças em tempos pré-históricos estariam erradas

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Criança da Idade do Bronze média enterrada no sítio arqueológico libanês de Sidon. Crédito: Claude Doumet-Serhal.

Por Carly Cassella
Publicado na ScienceAlert

A taxa de mortalidade infantil em tempos pré-históricos não foi tão terrível quanto fomos levados a acreditar, de acordo com novas pesquisas.

É frequentemente relatado que quase 40 por cento de todos os bebês pré-históricos morreram no primeiro ano de vida. Mas quando antropólogos da Austrália analisaram dados populacionais modernos das Nações Unidas (ONU) de uma década de 97 países, eles encontraram evidências que poderiam desafiar essa crença popular.

Em vez disso, a estimativa parece se basear na suposição errônea de que as taxas de mortalidade infantil determinam quantos humanos morrem na infância, em vez de refletir as taxas de fertilidade.

“Há muito tempo se supõe que, se houver muitos bebês mortos em uma amostra de sepultamentos, a mortalidade infantil deve ter sido alta”, explicou a antropóloga Clare McFadden, da Universidade Nacional da Austrália. “Muitos presumiram que a mortalidade infantil era muito alta no passado, na ausência de serviços de saúde modernos. Quando olhamos para essas amostras de sepultamento, isso realmente nos diz mais sobre o número de bebês que nasceram e muito pouco sobre o número de bebês que estavam morrendo, o que é contraintuitivo para as percepções anteriores”.

Em outras palavras, os pesquisadores sugerem que o número de crianças enterradas nos tempos antigos parece ser um indicador mais forte da taxa de nascimento dos bebês, e não da taxa de morte.

Os cemitérios antigos são algumas das melhores evidências que temos de como os humanos viviam em tempos pré-históricos, milhares de anos atrás, mas esses locais nem sempre nos fornecem muitas evidências físicas para prosseguir, o que significa que é possível interpretar mal o que encontramos.

Afinal, quando um número maior de bebês nasce, mais bebês morrem, mesmo que a taxa de mortalidade permaneça estável.

Os pesquisadores agora mostraram que isso é verdade entre as crianças nascidas na última década.

Como esperado, a taxa de mortalidade de hoje para crianças natimortas, neonatos, bebês e crianças menores de 5 anos de idade é mais fortemente prevista pela taxa de fertilidade total, embora o número de crianças nascendo ainda não explique todas as mortes infantis.

Até 40 por cento da variação parece ser devido a outros fatores desconhecidos – provavelmente uma interação complexa de variáveis.

Até a própria taxa de fertilidade embarca uma série de outros fatores, como status socioeconômico, desnutrição, doença e acesso a cuidados, que podem potencialmente interagir uns com os outros.

“Isso sugere que as proporções testadas não são substitutas particularmente eficazes para a mortalidade infantil e juvenil”, escreveram os autores. “Portanto, a influência da fertilidade nas taxas de mortalidade infantil é altamente complexa e não deve ser considerada causal sem evidências de apoio”.

Curiosamente, em alguns países de ‘baixa fertilidade’, como Japão e Islândia, a taxa de fertilidade foi ainda mais forte em influenciar a taxa de mortalidade infantil.

Em nações com alta fertilidade, como Mali, por outro lado, houve uma proporção relativamente maior de mortalidade infantil, mesmo em comparação com nações com uma taxa de mortalidade infantil mais alta, como Serra Leoa.

Claramente, a taxa de mortalidade infantil no Mali não se deve inteiramente à sua menor taxa de mortalidade infantil e tem mais a ver com quantos bebês estão nascendo.

À luz desses resultados, os pesquisadores dizem que precisamos buscar uma abordagem mais sistêmica e contextual de como interpretamos os túmulos antigos de bebês. Só porque há muitas crianças enterradas nos tempos antigos, isso não significa necessariamente que as mães pré-históricas tiveram dificuldade para cuidar de seus filhos.

“Se as mães naquela época tinham muitos bebês, então parece razoável sugerir que elas eram capazes de cuidar de seus filhos pequenos”, disse McFadden. “As representações artísticas e a cultura popular tendem a ver nossos ancestrais como essas pessoas arcaicas e incapazes, e nos esquecemos de suas experiências e respostas emocionais, como o desejo de cuidar e sentimentos de luto, datam de dezenas de milhares de anos, acrescentando assim que este aspecto emocional e aspecto empático para a narrativa humana é muito importante”.

O estudo foi publicado no American Journal of Biological Anthropology.