Esta mandíbula de 12.000 anos pode ser do cão mais antigo conhecido nas Américas

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Foto de um fóssil de mandíbula de cachorro da Costa Rica. Créditos: Agence France-Presse / Proyecto Xulo.

Por David Goldberg
Publicado na ScienceAlert

O fóssil de um osso da mandíbula pode provar que cães domesticados viveram na América Central há 12 mil anos, de acordo com um estudo realizado por cientistas latino-americanos.

Os cães e seus donos viviam potencialmente ao lado de animais gigantes, disseram os pesquisadores.

Uma escavação de 1978 em Nacaome, nordeste da Costa Rica, encontrou restos de ossos do Pleistoceno Superior.

As escavações começaram na década de 1990 e descobriram os restos de um cavalo gigante, Equus sp, um gliptodonte (um tatu gigante), um mastodonte (um ancestral do elefante moderno) e um pedaço de mandíbula do que originalmente se pensava ser um crânio de coiote.

“Achamos muito estranho ter um coiote no Pleistoceno, ou seja, há 12 mil anos”, disse à Agence France-Presse o pesquisador costarriquenho Guillermo Vargas.

“Quando começamos a examinar os fragmentos ósseos, começamos a ver características que poderiam ser de um cachorro.

“Então, continuamos analisando, escaneamos… e mostrou que era um cachorro que vivia com humanos há 12.000 anos na Costa Rica”.

A presença de cães é um sinal de que humanos também viviam em um local.

“Achamos estranho que uma amostra fosse classificada como coiote porque eles só chegaram à Costa Rica no século 20”.

O primeiro de seu tipo

O coiote é parente do cão doméstico, embora com mandíbula diferente e dentes mais pontudos.

“O cachorro come o que sobrou da comida humana. Seus dentes não são tão determinantes para sua sobrevivência”, disse Vargas.

“Ele caça presas grandes com seus companheiros humanos. Esta amostra reflete essa diferença”.

Acredita-se que os humanos emigraram para as Américas através do estreito de Bering, da Sibéria ao Alasca, durante a última grande era do gelo.

“Os primeiros cães domesticados entraram no continente há cerca de 15.000 anos, um produto da migração dos asiáticos pelo Estreito de Bering”, disse Raul Valadez, biólogo e zooarqueólogo da Universidade Nacional Autônoma do México.

“Nunca houve cães sem pessoas”, disse Valadez à Agence France-Presse por telefone.

A presença de humanos durante o Pleistoceno foi atestada no México, Chile e Patagônia, mas nunca na América Central, até agora.

“Este pode ser o cão mais velho das Américas”, disse Vargas.

Até agora, os restos mortais mais antigos atestados de cães foram encontrados no Alasca e têm 10.150 anos.

A Universidade de Oxford se ofereceu para realizar testes de DNA e datação por carbono na amostra para descobrir mais informações genéticas sobre o animal e sua idade.

O fóssil está atualmente guardado no museu nacional da Costa Rica, mas a amostra não pode ser identificada novamente como um cão sem validação por uma revista especializada.

“Esta descoberta canina seria a primeira evidência de humanos na Costa Rica durante um período muito anterior” do que se pensava atualmente, disse Vargas.

“Isso nos mostraria que havia sociedades que podiam cuidar dos cães, que tinham sobras de comida, que tinham cães pelo valor de sua companhia e que esses não eram cães de briga que podiam causar danos”.