Incrível fóssil de peixe pré-histórico parece estar ‘saltando da rocha’

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O fóssil 3D de um peixe jurássico conhecido como Pachycormus. (Créditos: Imagem cortesia de Sally e Neville Hollingworth)

Traduzido por Julio Batista
Original de para a Live Science

Uma fazenda na Inglaterra foi a fonte improvável de um presente jurássico: um tesouro de fósseis de 183 milhões de anos.

Nos arredores de Gloucestershire, em Cotswolds, sob o solo que atualmente é marcado pelos cascos do gado pastando, pesquisadores descobriram recentemente os restos fossilizados de peixes, répteis marinhos gigantes chamados ictiossauros, lulas, insetos e outros animais antigos que datam da parte inicial do período Jurássico (201,3 milhões a 145 milhões de anos atrás).

Dos mais de 180 fósseis registrados durante a escavação, um dos espécimes de destaque foi uma cabeça de peixe preservada tridimensionalmente que pertencia a Pachycormus, um gênero extinto de peixes com nadadeiras raiadas. O fóssil, que os pesquisadores encontraram embutido em um pedaço de calcário endurecido saindo da argila, estava excepcionalmente bem preservado e continha tecidos moles, incluindo escamas e um olho.

A natureza 3D da pose da cabeça e do corpo do espécime era tal que os pesquisadores não puderam compará-la com qualquer outra descoberta anterior.

“O análogo mais próximo que pudemos pensar foi o [fossil conhecido como] Big Mouth Billy Bass”, disse Neville Hollingworth, geólogo de campo da Universidade de Birmingham, no Rieno Unido, que descobriu o sítio paleontológico com sua esposa, Sally, uma preparadora de fósseis e coordenadora da escavação.

“O globo ocular e a órbita foram bem preservados. Normalmente, com fósseis, eles estão planos. Mas, neste caso, foi preservado em mais de uma dimensão, e parece que o peixe está pulando da rocha”, disse Hollingworth à Live Science.

“Eu nunca vi nada parecido antes”, acrescentou Sally Hollingworth. “Você podia ver as escamas, a pele, a coluna – até o globo ocular ainda está lá.

A visão surpreendeu tanto os Hollingworths que eles contataram a ThinkSee3D, uma empresa que cria modelos 3D digitais de fósseis, para criar uma imagem 3D interativa do peixe para ajudar a trazê-lo à vida e permitir que os pesquisadores o estudem mais de perto

A maioria dos fósseis que os Hollingworths e uma equipe de cientistas e especialistas desenterraram estavam localizados atrás do estábulo da fazenda. (A fazenda abriga um rebanho de longhorn inglês – uma raça britânica de gado de corte com chifres longos e curvos – muitos dos quais ficaram de olho na escavação.)

“Foi um pouco enervante cavar quando você está sendo observado por um rebanho de bois de chifres longos”, disse Sally Hollingworth à Live Science.

Ao mesmo tempo, esta região do Reino Unido foi completamente submersa por um mar tropical raso, e os sedimentos ali provavelmente ajudaram a preservar os fósseis; Neville Hollingworth descreveu as camadas jurássicas como ligeiramente horizontais, com camadas de argilas moles sob uma concha de camadas de calcário mais duras.

“Quando os peixes morreram, eles afundaram no fundo do mar”, disse o especialista em fósseis de répteis marinhos Dean Lomax, cientista visitante da Universidade de Manchester, no Reino Unido, e membro do grupo de escavação.

“Tal como acontece com outros fósseis, os minerais do fundo do mar circundante substituíram continuamente a estrutura original dos ossos e dentes. Neste caso, o local mostra que houve muito pouca ou nenhuma substituição, então eles devem ter sido rapidamente enterrados pelo sedimento. Assim que atingiram o fundo do mar, foram cobertos e protegidos imediatamente.”

Durante a escavação de quatro dias no início deste mês, a equipe de oito pessoas usou uma escavadeira para escavar 80 metros nas margens gramadas da fazenda, “puxando camadas para revelar uma pequena fatia do tempo geológico”, disse Neville Hollingworth.

Vários espécimes datados da era toarciana (uma fase do Jurássico que ocorreu entre 183 milhões e 174 milhões de anos atrás) e incluíam belemnites (extintos cefalópodes semelhantes a lulas), amonites (extintos cefalópodes sem casca), bivalves e caracóis, em além de peixes e outros animais marinhos.

“É importante que possamos comparar esses fósseis com outros sítios fósseis da era Toarciana, não apenas no Reino Unido, mas também em toda a Europa e potencialmente na América”, disse Lomax. Ele apontou para o Strawberry Bank Lagerstätte, um sítio paleontológico do início do Jurássico no sul da Inglaterra, como um exemplo.

O grupo planeja continuar estudando os espécimes e está trabalhando para publicar os resultados. Enquanto isso, uma seleção dos fósseis será exposta no Museu do Parque em Stroud.