O jogo de sombra, luz e escuridão em Saturno

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Créditos: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

Publicado na Space Today

A sonda Cassini da NASA olhou os anéis de Saturno de cima pra baixo e fez essa bela imagem. Nela podemos ver o globo escurecido de Saturno na parte inferior esquerda da imagem, juntamente com a sombra que ele gera sobre os anéis.

A imagem mostra que mesmo no lado noturno do planeta, os anéis permanecem na luz do Sol, a menos de uma porção que fica dentro da sombra de Saturno. Os anéis também refletem a luz do Sol de volta para o lado noturno do planeta, fazendo ele parecer mais brilhante do que poderia aparecer.

A pequena lua de Saturno, Prometheus, com seus 86 km de diâmetro é vista na parte superior esquerda da imagem. A sombra de Saturno as vezes pode ser longa o suficiente para se esticar até a órbita de Prometheus. Mas à medida que o solstício de verão se aproxima do hemisfério norte, a sombra de Saturno não mais alcança a pequena lua. Assim, Prometheus, não irá se mover para a escuridão da sombra do planeta até que a estação mude novamente fazendo com que a sombra fique maior.

Essa imagem foi feita com as câmeras da Cassini apontadas para o lado iluminado dos anéis, de um plano a 41 graus acima do plano dos anéis. A imagem foi feita na luz visível com a câmera de grande angular da sonda, no dia 14 de Agosto de 2016.

Essa imagem foi obtida a uma distância aproximada de 1.4 milhões de quilômetros de Saturno e com o conjunto, Sol-Saturno-Cassini em fase com ângulo de 87 graus. A escala da imagem é de 86 km por pixel. Prometheus teve seu brilho realçado por um fator de dois para que pudesse ser melhor observado na imagem.

A missão Cassini é um projeto cooperativo da NASA, ESA e ISA. O Laboratório de Propulsão a Jato, uma divisão do Instituto de Tecnologia da Califórnia, em Pasadena, gerencia a missão para o Science Mission Directorate da NASA em Washington. O módulo orbital Cassini e suas duas câmeras de bordo foram desenhadas, desenvolvidas e montadas no JPL. O centro de operações de imagens fica baseado no Space Science Institute em Boulder, no Colorado.

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