Primeiro candidato a planeta extragaláctico é identificado

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Créditos: NASA / Hubble / ESA / Getty Images.

Por Bob Yirka
Publicado na Phys

Uma equipe de pesquisadores dos Estados Unidos e da China encontrou a primeira evidência de um candidato a planeta em outra galáxia. Em seu artigo pré-publicado no arXiv, a equipe descreve seu trabalho estudando o possível planeta e o que eles encontraram até agora.

Os cientistas espaciais encontraram evidências de muitos planetas além do nosso sistema solar; as descobertas de exoplanetas agora chegam aos milhares. Mas até agora, todos os exoplanetas foram descobertos na nossa galáxia Via Láctea. Essas descobertas levaram os cientistas a acreditar que existem provavelmente bilhões de planetas na Via Láctea. Mas até agora, não foi possível identificar nenhum planeta existente em outra galáxia. Nesse novo trabalho, os pesquisadores acreditam ter encontrado esse candidato. Se for confirmado, ele se chamará M51-ULS-1b. O candidato a planeta encontra-se na Galáxia do Redemoinho M51 e está a aproximadamente 23 milhões de anos-luz de distância de nós. A M51 fica relativamente perto da Ursa Maior.

Na esquerda: imagem do Chandra/ACIS-S sobreposta em cor falsa da Galáxia do Redemoinho, M51 (exposição total de ≈850 ks). Os pontos coloridos são espectrometrias de raios-X: o vermelho tem 0,3-1 keV; verde tem 1-2 keV; o azul tem 2-7 keV. O M 51-ULS1 é a fonte laranja no centro da caixa branca tracejada em 60 ” × 60 ”. A emissão difusa vem de gás quente. À direita: imagem do Telescópio Espacial Hubble da área definida pela caixa branca na imagem superior. O vermelho é a faixa F814W; verde é F555W; o azul é F435W. O círculo magenta marca a posição dos raios-X da M 51-ULS, que fica na borda de um jovem aglomerado de estrelas. A fonte está localizada em ascensão reta e declinação de 13: 29: 43.30, +47: 11: 34.7, respectivamente.

Na maioria dos casos, identificar um planeta a essa distância seria extremamente difícil, senão impossível. Mas, neste caso, o trabalho foi facilitado devido a uma série de atributos únicos que enquadram os objetos em candidatos. Primeiro, o objeto está dentro de um sistema binário que tem um buraco negro ou uma estrela de nêutrons em seu centro – que por acaso está consumindo outra estrela. Ao fazer isso, ele está emitindo um enorme sinal de raios-X, que chamou a atenção dos pesquisadores. Essas fontes são raras no céu noturno. Outro fator na descoberta foi que a fonte dos raios-X provou ser muito pequena – tão pequena que um objeto passando entre ela e os pesquisadores aqui na Terra bloquearia temporariamente os raios-X. E foi isso que os pesquisadores observaram – um possível trânsito planetário que durou aproximadamente três horas.

Até o momento, os pesquisadores descartaram a possibilidade de outra estrela bloquear os raios-X, observando que o sistema binário é muito jovem para essa possibilidade. Eles também descartaram a possibilidade de material ser puxado para a fonte de emissões dos raios como uma razão para o escurecimento. As características da luz não batiam com tal evento.

Mais estudos do sistema são necessários antes que o objeto possa ser confirmado como planeta, mas se isso acontecer, os pesquisadores sugerem que provavelmente terá aproximadamente o tamanho de Saturno.