Relâmpagos podem ter colaborado com o processo que deu início à vida na Terra

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(Créditos: Micah Tindell/Unsplash)

Traduzido por Julio Batista
Original de David Nield para o ScienceAlert

A questão de como a vida na Terra começou há muito tempo nos intriga, e novas pesquisas sugerem que os relâmpagos primordiais – talvez ao longo de um bilhão de anos – poderiam ter desempenhado um papel crucial na geração da vida neste planeta.

O ponto central da ideia é a maneira como os relâmpagos criam vidros especiais chamados fulguritos quando atingem o solo. Os fulguritos contêm fósforo, um dos principais ingredientes básicos para a formação da vida; esse ingrediente geralmente fica preso dentro de rochas insolúveis.

A Terra primitiva pode muito bem ter experimentado relâmpagos suficientes durante um período longo o suficiente para liberar a quantidade necessária de fósforo reativo para que a vida começasse, pensam os pesquisadores. Na verdade, o mesmo processo pode estar acontecendo em outros planetas também.

“Este trabalho nos ajuda a entender como a vida pode ter se formado na Terra e como ainda pode estar se formando em outros planetas semelhantes à Terra”, disse o cientista da Terra e planetário Benjamin Hess, da Universidade de Yale (EUA).

“Isso faz com que os relâmpagos sejam um caminho significativo em direção à origem da vida.”

Uma vez que o fósforo reativo pode ser encontrado na schreibersita mineral solúvel, acredita-se que os meteoritos – ricos em schreibersita – podem ter sido responsáveis ​​por entregar fósforo ao nosso planeta em um estado utilizável. No entanto, os cientistas não acreditam que a era em que a vida começou a brotar na Terra tenha sido muito ativa em termos de impacto de meteoritos.

Usando uma variedade de técnicas de imagem espectroscópica, os pesquisadores revelaram que a schreibersita também pode ser encontrada dentro de vidros de fulgurito quando os raios atingem determinados tipos de solo rico em argila.

Por meio de um modelo de computador, os pesquisadores estimaram que cerca de 1 a 5 bilhões de relâmpagos teriam ocorrido todos os anos na Terra primitiva (temos apenas 560 milhões de relâmpagos anuais hoje), com até 1 bilhão atingindo o solo a cada ano.

Escavação de um fulgurito em Glen Ellyn nos EUA. (Créditos: Stephen Moshier/Wheaton College)

Se expandirmos isso por um bilhão de anos ou mais, estaremos falando de aproximadamente 1 quintilhão de relâmpagos – e uma quantidade substancial de fósforo utilizável que poderia ajudar na formação de DNA, RNA e outras biomoléculas que a vida como a conhecemos depende.

Na verdade, o fósforo fornecido por raios pode ter começado a exceder o fósforo de impacto de meteoritos há cerca de 3,5 bilhões de anos, disse a equipe – que é mais ou menos na época em que se pensa que as primeiras formas básicas de vida começaram a surgir.

O fósforo é apenas uma parte de um coquetel muito preciso de substâncias químicas que os cientistas acham que deve ter sido misturado na Terra primitiva para que os blocos de construção da vida pudessem ser criados por meio das reações subsequentes.

Além do mais, ao contrário dos meteoritos, os relâmpagos teriam se concentrado nas partes de terra nas regiões tropicais. Isso teria criado áreas de fósforo mais abundante onde precisamente os outros ingredientes do coquetel da vida tinham maior probabilidade de se concentrar juntos – em fontes de água em terra, como lagos.

É também uma assinatura química que podemos procurar em mundos alienígenas – porque se o fósforo desencadeou uma reação em cadeia que deu origem à vida aqui na Terra, então a mesma sequência de eventos também poderia estar acontecendo em outros lugares.

“Isso apresenta um mecanismo independente do fluxo de meteoritos para gerar continuamente fósforo reativo prebiótico em planetas semelhantes à Terra, potencialmente facilitando o surgimento de vida terrestre indefinidamente”, escrevem os pesquisadores em seu paper.

A pesquisa foi publicada na Nature Communications.