Como sua mente te protege das alucinações

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Por Emily Underwood
Publicado na Science

Há mais de 300 anos, o filósofo René Descartes fez uma pergunta perturbadora: se nossos sentidos nem sempre podem ser confiáveis, como podemos separar a ilusão da realidade? Nós somos capazes de fazê-lo, sugere um novo estudo, porque nosso cérebro controla a realidade constantemente questionando suas próprias expectativas e crenças passadas. As alucinações ocorrem quando esta verificação interna falha, uma descoberta que poderia apontar para melhores tratamentos para esquizofrenia e outros distúrbios psiquiátricos.

O estudo é “muito elegante” e um passo importante para identificar as regiões cerebrais que produzem alucinações — e os mantêm sob controle, diz Georg Northoff, neurocientista da Universidade de Ottawa, que não estava envolvido com o trabalho.

Nem sempre percebemos o mundo como vemos — ou ouvimos. Em um experimento desenvolvido na Universidade de Yale na década de 1890, por exemplo, os pesquisadores mostraram repetidamente, aos voluntários, uma imagem emparelhada com um tom. Quando os cientistas deixaram de tocar o tom, os participantes ainda “ouviram” quando a imagem apareceu. Uma alucinação auditiva semelhante ocorre no cotidiano: quando você acha que ouviu o seu celular tocar ou vibrar, depois você descobre que ele está desligado. “As pessoas esperam muito o som que o cérebro ouve por eles”, diz Albert Powers, psiquiatra da Universidade de Yale e autor do novo estudo.

Estes exemplos sugerem que as alucinações surgem quando o cérebro dá mais peso às suas expectativas e crenças sobre o mundo do que à evidência sensorial que recebe, diz o autor do estudo e o psiquiatra de Yale, Philip Corlett. Para testar essa ideia, ele, Powers e colegas, decidiram aplicar uma versão do experimento dos anos 1890 a quatro grupos diferentes: pessoas saudáveis, pessoas com psicose que não ouvem vozes, pessoas com esquizofrenia (um subtipo de psicose), e as pessoas — como os psíquicos autodescritos — que regularmente ouvem vozes, mas não as acham perturbadoras.

Os pesquisadores treinaram todos para associarem uma imagem de xadrez com um tom de 1 kilohertz há 1 segundo de comprimento. À medida que a equipe mudou a intensidade do tom e às vezes o ajustou completamente, os participantes foram convidados a pressionar um botão quando  ouviam, aumentando ou diminuindo a pressão para indicar seu nível de confiança. Usando scanners de imagem de ressonância magnética, os pesquisadores capturaram um instante da atividade cerebral dos participantes ao fazerem suas escolhas.

A equipe levantou a hipótese de que as pessoas que ouvem as vozes seriam mais propensas a “acreditar” nas alucinações auditivas. Isso é exatamente o que eles encontraram: tanto os esquizofrênicos quanto os psíquicos autodescritos foram quase cinco vezes mais propensos a dizer que ouviram o tom inexistente do que os controles saudáveis. Eles também tinham cerca de 28% mais de confiança em ter ouvido o tom quando não havia ninguém, informaram os pesquisadores hoje na Science.

Ambos os psíquicos autodescritos e pessoas com esquizofrenia também mostraram atividade neuronal anormal em várias regiões cerebrais responsáveis ​​pelo monitoramento de nossas representações internas da realidade. As alucinações mais graves de algumas pessoas foram, por exemplo, a menor atividade que elas exibiram no cerebelo, um nódulo enrugado na parte de trás do cérebro. O cerebelo desempenha um papel crítico no planejamento e coordenação de movimentos futuras, um processo que exige atualizar constantemente a percepção do mundo exterior.

Os resultados confirmam que, quando se trata de como percebemos o mundo, nossas ideias e crenças podem facilmente dominar nossos sentidos, diz Powers. O trabalho também sugere que o cerebelo é um ponto de controle fundamental contra essa distorção, acrescenta.

Northoff diz que experiências futuras devem investigar se há diferenças significativas entre o cérebro psicótico e saudável em repouso. Tais estudos podem orientar terapias ainda-experimentais, como a estimulação magnética transcraniana, que visa suprimir ou aumentar a atividade do cérebro em áreas específicas através de correntes elétricas. Ainda mais promissor, diz Corlett, é a perspectiva de que estudos como este ajudem os clínicos a prever quem é susceptível de desenvolver esquizofrenia, permitindo que busquem um tratamento precoce.

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