Lasers revelam expansão urbana antiga escondida na Amazônia

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Esta captura de tela de uma animação 3-D baseada em lidar mostra a paisagem urbana de Cotoca, um local primário em uma antiga rede urbana amazônica. Calçadas elevadas irradiam em diferentes direções de montículos de plataforma, pirâmides e outras estruturas. (Créditos: H. Prümers/Instituto Arqueológico Alemão)

Traduzido por Julio Batista
Original de para a Science News Magazine

Uma enorme paisagem urbana que continha acampamentos interconectados, vilas, cidades e centros monumentais prosperou na floresta amazônica há mais de 600 anos.

Onde hoje é a Bolívia, membros da cultura Casarabe construíram um sistema urbano que incluía calçadas retas e elevadas que se estendiam por vários quilômetros, canais e reservatórios, relataram pesquisadores em 25 de maio na Nature.

Essa expansão urbana de baixa densidade dos tempos pré-colombianos era desconhecida na Amazônia ou em qualquer outro lugar da América do Sul, disse o arqueólogo Heiko Prümers, do Instituto Arqueológico Alemão de Bonn, e colegas. Em vez de construir grandes cidades densamente povoadas, uma população substancial de Casarabe se espalhou em uma rede de assentamentos de pequeno a médio porte que incorporavam muito espaço aberto para a agricultura, concluíram os cientistas.

Lasers aerotransportados espiaram através de árvores densas e cobertura do solo para identificar estruturas dessa rede urbana de baixa densidade que há muito tempo iludiu os arqueólogos terrestres.

Escavações anteriores indicaram que os agricultores, pescadores e caçadores de milho de Casarabe habitavam uma área de 4.500 quilômetros quadrados. Por cerca de um século, os pesquisadores sabem que o povo Casarabe fazia trabalhos elaborados com cerâmica e construiu grandes montículos de terra, calçadas e lagoas artificiais. Mas esses achados foram localizados em sítios florestais isolados que são difíceis de escavar, deixando as razões para a construção de montículos e a natureza da sociedade Casarabe, que existiu por volta do ano 500 a 1400, um mistério.

A equipe de Prümers optou por observar a cobertura exuberante da Amazônia de cima, com o objetivo de encontrar relíquias da atividade humana que normalmente permanecem ocultas mesmo após cuidadosas pesquisas no solo. Os cientistas usaram um helicóptero com equipamento especial para disparar pulsos de laser na floresta amazônica, bem como em trechos de pastagens. Esses pulsos de laser refletem dados da superfície da Terra. Essa técnica, chamada de detecção e alcance de luz, ou lidar para abreviar, permite que os pesquisadores mapeiem os contornos de estruturas agora obscuras.

Olhando para as novas imagens de lidar, “é óbvio que os montículos são plataformas e pirâmides em terraços artificiais no centro de assentamentos bem planejados”, disse Prümers.

A equipe de Prümers conduziu pesquisas de lidar em seis partes do antigo território Casarabe. Os dados do lidar revelaram 26 locais, 11 deles desconhecidos anteriormente.

Dois locais, Cotoca e Landívar, são muito maiores do que o resto. Ambos os assentamentos apresentam montículos de plataforma retangulares e em forma de U e pirâmides de terra em forma de cone sobre terraços artificiais. Fossos curvos e paredes defensivas fazem fronteira com cada local. Calçadas se irradiam de Cotoca e Landívar em todas as direções, conectando esses locais primários a locais menores com menos montículos de plataforma que então se conectam ao que provavelmente eram pequenos acampamentos ou áreas para atividades especializadas, como abate de presas.

A rede de assentamentos da sociedade Casarabe junta-se a outros exemplos antigos e atuais de expansão urbana de baixa densidade em todo o mundo, disse o arqueólogo Roland Fletcher, da Universidade de Sydney, Austrália. Esses sítios arqueológicos levantam questões sobre se apenas lugares com governos centralizados que governavam pessoas que estavam amontoadas em bairros de ruas estreitas, como metrópoles da Mesopotâmia de 6.000 anos de idade, podem ser definidos como cidades.

Alguns assentamentos urbanos do passado organizados em torno do cultivo de culturas se estendiam por até 1.000 quilômetros quadrados ou mais em regiões tropicais. Isso inclui locais como o Grande Angkor, no sudeste da Ásia, cerca de 700 a 800 anos atrás e sítios arqueológicos maias interconectados na América Central datados de pelo menos 2.300 anos atrás. Hoje, extensas áreas fora das grandes cidades, especialmente no Sudeste Asiático, misturam atividades industriais e agrícolas ao longo de dezenas de milhares de quilômetros.

Aglomerados de assentamentos Casarabe interconectados variavam em área de 100 quilômetros quadrados a mais de 500 quilômetros quadrados. Assentamentos dispersos de área comparável incluem sítios arqueológicos de 6.000 anos da cultura Trypillia da Europa Oriental.

As florestas tropicais que permaneceram inexploradas, como a Bacia do Congo na África Central, provavelmente abrigaram outras formas iniciais de desenvolvimento urbano de baixa densidade, prevê Fletcher.

Somente novas escavações guiadas por evidências lidar podem começar a desvendar o tamanho da população de Casarabe, disse Prümers. Se os locais primários de Casarabe representavam centros de poder em regiões com classes altas e baixas também permanece desconhecido, acrescentou ele.

A expansão urbana da cultura Casarabe deve ter englobado um número considerável de pessoas nos séculos anteriores à chegada dos espanhóis e à queda do número da população indígena, em grande parte devido a doenças, trabalho forçado e escravidão, disse o arqueólogo John Walker, da Universidade da Flórida Central, em Orlando (EUA).

O que quer que os chefes Casarabe tivessem em mente à medida que sua rede de assentamentos tropicais se espalhava, disse ele, “talvez tenhamos que deixar de lado algumas de nossas ideias fortemente arraigadas sobre o que é a Amazônia e o que é uma cidade para entender melhor o que aconteceu”.