Meteorito de 4,6 bilhões de anos pode revelar a origem da água da Terra

A rocha tem 4,6 bilhões de anos, o que significa que existia no início do Sistema Solar.

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O meteorito caiu em uma garagem na cidade de Winchcombe em fevereiro de 2021 (Créditos: Curadores do Museu de História Natural)

Traduzido por Julio Batista
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Um antigo meteorito que caiu em uma garagem no Reino Unido pode ter resolvido o mistério de onde veio a água da Terra.

A rocha espacial de 4,6 bilhões de anos, que caiu em frente à casa de uma família na cidade inglesa de Winchcombe em fevereiro de 2021, contém água que se assemelha muito à composição química da água encontrada na Terra – apresentando uma possível explicação de como nosso planeta foi semeado com a substância que dá vida.

Quando os planetas rochosos do interior do jovem Sistema Solar se fundiram pela primeira vez – coagulando das nuvens quentes de gás e poeira ondulando perto do Sol – eles estavam muito perto de nossa estrela para que os oceanos se formassem. De fato, além de um certo ponto chamado linha de geada, nenhum gelo poderia escapar da evaporação, tornando a jovem Terra uma paisagem árida e inóspita. Os cientistas acham que isso mudou depois que a Terra esfriou, quando uma enxurrada de asteroides gelados do Sistema Solar externo trouxe água congelada para derreter em nosso planeta. Agora, uma nova análise do meteorito de Winchcombe, publicada em 16 de novembro na revista Science Advances, deu peso a essa teoria.

“Uma das maiores perguntas feitas à comunidade científica é: como chegamos aqui?” estudo co-autor Luke Daly, professor de geociência planetária na Universidade de Glasgow, disse em um comunicado. “Esta análise do meteorito de Winchcombe dá uma ideia de como a Terra veio a ter água – a fonte de tanta vida. Os pesquisadores continuarão a trabalhar neste espécime nos próximos anos, desvendando mais segredos sobre as origens do nosso Sistema Solar.”

A rocha espacial, um tipo raro rico em carbono chamado condrito carbonáceo, foi coletada apenas algumas horas depois de se chocar contra o solo e, portanto, permanece praticamente não contaminada, tornando-a “um dos meteoritos mais primitivos disponíveis para análise”; oferece “um vislumbre tentador do passado distante para a composição original do Sistema Solar”, disse o principal autor Ashley King, pesquisador do Museu de História Natural de Londres.

Para analisar os minerais e elementos dentro da rocha, os pesquisadores a poliram, aqueceram e bombardearam com raios X e lasers, revelando que ela veio de um asteroide em órbita de Júpiter e que 11% da massa do meteorito era água.

O hidrogênio na água do asteroide veio em duas formas – hidrogênio normal e o isótopo de hidrogênio conhecido como deutério, que constitui a “água pesada”. Os cientistas descobriram que a proporção de hidrogênio para deutério correspondia à proporção encontrada na água na Terra, o que implica fortemente que a água do meteorito e a água do nosso planeta compartilhavam um ponto de origem. Aminoácidos, os blocos de construção das proteínas e da vida subsequente, também foram encontrados dentro da rocha.

Para expandir esta pesquisa, os cientistas podem analisar outras rochas espaciais flutuando ao redor do Sistema Solar, como o asteroide Ryugu, que também contém os blocos de construção da vida. Uma pesquisa abrangente das rochas espaciais do Sistema Solar pode dar aos cientistas uma visão ainda melhor sobre quais rochas ajudaram a semear a Terra primitiva e de onde vieram.