‘Mapa do Tesouro’ prevê os esconderijos de 300.000 meteoritos na Antártica

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Vista aérea da Antártica. Créditos: NASA / GSFC.

Por Carolyn Gramling
Publicado na Science News

A caça aos meteoritos pode ter acabado de obter algumas novas pistas. Um novo e poderoso algoritmo de aprendizado de máquina identificou mais de 600 pontos críticos na Antártica, onde os cientistas provavelmente encontrarão uma recompensa de rochas alienígenas, relatam pesquisadores na Science Advances.

A Antártica não é necessariamente o local de pouso número 1 para meteoritos, pedaços de rocha extraterrestre que oferecem um vislumbre para o nascimento e evolução do Sistema Solar. Estimativas anteriores sugerem que mais meteoritos provavelmente pousam mais perto do equador. Mas o continente ao sul ainda é o melhor lugar para encontrá-los, disse Veronica Tollenaar, glaciologista da Universidade Livre de Bruxelas, na Bélgica. Não apenas as manchas escuras na superfície são claramente visíveis contra o fundo branco, mas as peculiaridades do fluxo da camada de gelo também podem concentrar meteoritos em “zonas de encalhe”.

O problema é que, até agora, as zonas de encalhe de meteoritos foram encontradas por sorte. Os satélites ajudam, mas a análise das imagens é demorada e o reconhecimento de campo é caro. Então Tollenaar e seus colegas treinaram computadores para encontrar essas zonas mais rapidamente.

Este diagrama mostra o que acontece quando uma camada de gelo rastejando lentamente, com meteoritos (pontos pretos) embutidos em camadas mais profundas, encontra uma elevação topográfica, como uma montanha. Esse obstáculo dobra as camadas do manto de gelo para cima, concentrando as rochas espaciais embutidas nelas em uma zona de encalhe de meteoritos. Nas regiões onde a neve se transforma em vapor de água (setas vermelhas) mais rápido do que é acumulada, chamadas áreas de gelo azul, as zonas de encalhe são particularmente visíveis. Crédito: Veronica Tollenaar.

Essas zonas de encalhe se formam quando o lento deslizamento da camada de gelo sobre a terra encontra uma montanha ou elevação oculta no solo. Essa barreira desloca o fluxo para cima, carregando quaisquer rochas espaciais embutidas em direção à superfície.

Combinando um algoritmo de aprendizado de máquina com dados sobre velocidade e espessura do gelo, temperaturas da superfície, forma da camada rochosa e zonas de encalhe conhecidas, Tollenaar e seus colegas criaram um mapa de 613 prováveis ​​pontos críticos de meteoritos, incluindo alguns próximos a estações de pesquisa da Antártica.

Até o momento, cerca de 45.000 meteoritos foram tirados do gelo. Mas isso é uma fração dos 300.000 pedaços de rocha espacial estimados em algum lugar na superfície do continente.

A equipe ainda não testou o mapa no terreno; um surto de COVID-19 na estação belga em dezembro interrompeu os planos de experimentá-lo durante a temporada de campo de 2021-2022. Eles tentarão novamente no próximo ano. Enquanto isso, a equipe está disponibilizando esses dados gratuitamente para outros pesquisadores, esperando que eles também participem da caçada.

Usando um algoritmo de aprendizado de máquina, os pesquisadores treinaram computadores para identificar os locais mais prováveis ​​de zonas de encalhe de meteoritos na Antártica. Muitas dessas zonas (em vermelho) estão localizadas próximas a estações de pesquisa existentes (pequenas barracas). A equipe também criou um mapa interativo para ajudar os pesquisadores a encontrar essas rochas alienígenas. Crédito: Veronica Tollenaar.