Neandertais e humanos modernos coexistiram na Europa por mais de 2.000 anos, revela estudo

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Facas de pedra distintas que se acredita terem sido produzidas pelos últimos neandertais na França e no norte da Espanha. Essa tecnologia específica e padronizada é desconhecida no registro neandertal anterior e pode indicar uma difusão de comportamentos tecnológicos entre Homo sapiens e neandertais imediatamente antes de seu desaparecimento da região. (Créditos: Igor Djakovic)

Traduzido por Julio Batista
Original de Daniel Lawler para a Phys.org

Neandertais e humanos modernos viveram lado a lado na França e no norte da Espanha por até 2.900 anos, como mostram pesquisas de modelagem na quinta-feira, dando-lhes tempo suficiente para aprender ou até cruzar uns com os outros.

Embora o estudo, publicado na revista Scientific Reports, não tenha fornecido evidências de que os humanos interagiram diretamente com os neandertais há cerca de 42.000 anos, pesquisas genéticas anteriores mostraram que eles devem ter interagido em algum momento.

Uma pesquisa do paleogeneticista sueco Svante Pääbo, que ganhou o prêmio Nobel de medicina na semana passada, ajudou a revelar que as pessoas de ascendência europeia – e quase todo mundo – têm uma pequena porcentagem de DNA neandertal.

Igor Djakovic, Ph.D. estudante da Universidade de Leiden, na Holanda, e principal autor do novo estudo, disse que sabemos que humanos modernos e neandertais “se conheceram e se integraram na Europa, mas não temos ideia em quais regiões específicas isso realmente aconteceu”.

Exatamente quando isso aconteceu também se mostrou difícil de desvendar, embora evidências fósseis anteriores sugerissem que os humanos modernos e os neandertais andaram na Terra ao mesmo tempo por milhares de anos.

Para saber mais, a equipe liderada por Leiden analisou a datação por radiocarbono de 56 artefatos – 28 para neandertais e humanos modernos – de 17 sítios arqueológicos na França e no norte da Espanha.

Os artefatos incluíam ossos e facas de pedra distintas que se acredita terem sido feitas por alguns dos últimos neandertais da região.

Os pesquisadores então usaram a modelagem bayesiana para diminuir os intervalos de datas potenciais.

‘Nunca foi realmente extinto’

Em seguida, eles usaram a estimativa linear ideal, uma nova técnica de modelagem que adaptaram das ciências da conservação biológica, para obter a melhor estimativa de quando os últimos neandertais da região viveram.

Humanos modernos, neandertais, denisovanos e hominídeos misteriosos. (Créditos: AFP)

Djakovic disse que a “suposição subjacente” dessa técnica é que é improvável que descubramos o primeiro ou o último membro de uma espécie extinta.

“Por exemplo, nunca encontraremos o último rinoceronte-lanudo”, disse à AFP, acrescentando que “nosso entendimento é sempre dividido em fragmentos”.

A modelagem descobriu que os neandertais na região foram extintos entre 40.870 e 40.457 anos atrás, enquanto os humanos modernos apareceram pela primeira vez cerca de 42.500 anos atrás.

Isso significa que as duas espécies viveram lado a lado na região entre 1.400 e 2.900 anos, segundo o estudo.

Durante esse período, há indícios de uma grande “difusão de ideias” tanto por humanos modernos quanto por neandertais, disse Djakovic.

O período está “associado a transformações substanciais na forma como as pessoas estão produzindo cultura material”, como ferramentas e ornamentos, disse ele.

Houve também uma mudança “bastante severa” nos artefatos produzidos pelos neandertais, que começaram a se parecer muito mais com os feitos por humanos modernos, acrescentou.

Dadas as mudanças na cultura e as evidências em nossos próprios genes, a nova linha do tempo pode reforçar ainda mais uma teoria importante para o fim dos neandertais: o cruzamento com humanos modernos.

Procriar com a maior população humana poderia significar que, com o tempo, os neandertais foram “efetivamente engolidos em nosso fundo genético”, disse Djakovic.

“Quando você combina isso com o que sabemos agora – que a maioria das pessoas que vivem na Terra tem DNA neandertal – você pode argumentar que eles nunca foram extintos, em certo sentido.”