Ötzi, o Homem de Gelo: a famosa múmia congelada protohistórica cheia de tatuagens

A descoberta de Ötzi é considerada uma das maiores descobertas arqueológicas do século XX.

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Uma reconstrução facial de Ötzi, o Homem de Gelo. Reconstrução: Alfons / Adrie Kennis. Créditos: Museu de Arqueologia do Tirol do Sul / Ochsenreiter / Samadelli Marco / EURAC.

Por Tom Garlinghouse e Jessica Leggett
Publicado na Live Science

Ötzi, o Homem de Gelo, é a múmia bem preservada de 5.300 anos que causou impacto internacional quando foi escavada em uma geleira nos Alpes italianos em 1991.

Desde aquela época, o indivíduo naturalmente mumificado – a quem a imprensa chamou de Ötzi porque ele foi encontrado nas montanhas acima do Vale de Ötztal – continuou a atrair intenso interesse público e profissional com os restos mumificados do homem, as roupas que ele usava e as ferramentas que carregava sendo estudados intensivamente ao longo das últimas décadas.

De fato, a descoberta de Ötzi é um dos maiores achados arqueológicos do século XX.

“Ele é tão importante porque, pela primeira vez, temos a possibilidade de conhecer um indivíduo da Idade do Cobre que morreu na mesma situação em que ele viveu”, disse Katharina Hersel, porta-voz do Museu de Arqueologia do Tirol do Sul em Bolzano, Itália, onde Ötzi está hoje localizado.

No entanto, como acontece com muitos achados arqueológicos, a história de sua descoberta é do conhecimento adquirido em vários desenvolvimentos. Através de uma análise paciente e detalhada ao longo do tempo, Ötzi lentamente revelou seus segredos.

Como Ötzi foi encontrado?

Ötzi, o Homem de Gelo, foi descoberto por dois alpinistas alemães que estavam cruzando a passagem de Tisenjoch a uma altitude de 3.210 metros acima do Vale de Ötztal, no oeste da Áustria, em setembro de 1991. Os alpinistas estavam contornando uma geleira na fronteira da Áustria e da Itália quando eles notaram a parte superior de um corpo humano saindo do gelo.

“A múmia foi encontrada estendida de bruços”, disse Hersel. “O braço esquerdo estava fortemente inclinado para a direita e estava sob o queixo”.

Aquele verão foi particularmente quente, disse Hersel, e as altas temperaturas ajudaram a expor os restos mortais de Ötzi. “Houve um vento quente do Saara que trouxe areia para a geleira na qual Ötzi estava preso”, disse ela. “Então, não era aquele branco puro da geleira, mas coberto com areia vermelha e o gelo derreteu ainda mais rápido”.

Os alpinistas alemães alertaram as autoridades austríacas, que assumiram que o corpo foi vítima de um infeliz acidente de alpinismo. Essa suposição levou a uma tentativa apressada no dia seguinte de extrair o corpo do gelo. Usando machados e britadeiras, os socorristas tentaram desenterrar Ötzi do gelo, apesar de nenhum deles ser arqueólogo treinado. No processo, partes da múmia – incluindo o quadril esquerdo e coxa e algumas de suas ferramentas, incluindo seu arco – foram danificadas, relatou a Smithsonian Magazine.

A primeira tentativa de libertar o corpo do gelo foi frustrada pelo mau tempo, então as autoridades tentaram novamente no dia seguinte. O esforço de resgate demorou mais do que o previsto, mas cinco dias após a descoberta de Ötzi, a múmia foi libertada do gelo e totalmente exposta.

Um helicóptero carregou a múmia da montanha e o homem do gelo foi transportado para o Instituto de Medicina Forense da Universidade Médica de Insbruque, na Áustria. Lá, Konrad Spindler, um arqueólogo da Universidade de Insbruque, examinou os restos mortais e anunciou que a múmia não era um alpinista, mas tinha “pelo menos 4.000 anos”, relatou a Scientific American.

Uma vista das geleiras dos Alpes de Ötzal, onde os alpinistas tropeçaram na múmia de Ötzi escondida no gelo. Crédito: Andrea Fischer.

O gelo preservou o corpo através de um processo de mumificação natural. Esse processo envolve a preservação de tecido orgânico sem a ajuda de intervenção humana, como é o caso de algumas mumificações egípcias antigas ou produtos químicos aplicados deliberadamente. Além de ambientes extremamente frios, a mumificação natural pode ocorrer em ambientes áridos ou desprovidos de oxigênio, como pântanos.

Uma análise de radiocarbono subsequente realizada nos tecidos de Ötzi descobriu que ele tinha mais de 4.000 anos. A datação por radiocarbono — que mede o carbono 14, um isótopo ou versão do carbono — determinou que o homem de gelo tinha cerca de 5.300 anos, datando de 3.300 a.C. Isso significava que Ötzi viveu durante a era da história conhecida como Idade do Cobre, o período de transição entre o Neolítico, ou a “Nova Idade da Pedra”, e o final da Idade do Bronze.

A Idade do Cobre (3500 a.C. a 1700 a.C.), também conhecida como período Calcolítico, representa a época em que as populações do que hoje é a Europa começaram a fazer uso generalizado de metais enquanto ainda usavam ferramentas de pedra, mas ainda não haviam fundido cobre e estanho para fazer bronze. Foi também uma época em que as primeiras hierarquias sociais complexas se desenvolveram e as populações começaram a erguer grandes estruturas monumentais feitas de pedra – os famosos túmulos megalíticos, menires e dólmens da Europa.

Uma vez escavado, Ötzi foi inicialmente alojado no Instituto de Medicina Forense da Universidade Médica de Insbruque, na Áustria. Mas quando os pesquisadores descobriram que a múmia havia sido encontrada no lado italiano dos Alpes, a 30 metros da fronteira austríaca, o governo italiano reivindicou os restos mortais, relatou a Smithsonian Magazine. A Áustria concordou e, seis anos depois, Ötzi foi transferido para o Museu de Arqueologia do Tirol do Sul. Lá, ele está localizado em uma “célula fria” especial, que é mantida a uma temperatura constante de 6,5 graus Celsius negativos e pode ser vista através de uma pequena janela. Seus artefatos e roupas também estão em exibição.

A múmia de Ötzi, o Homem de Gelo, depois de ser extraída do gelo milhares de anos após sua morte. Créditos: Andrea Solero / Agence France-Presse via Getty Images.

O que sabemos sobre Ötzi

Ötzi passou por extensas análises científicas desde sua descoberta, que nos ajudaram a aprender mais sobre como era a vida de Ötzi e como ele morreu, bem como a época em que viveu.

As análises iniciais focaram nas características físicas do Homem de Gelo. Ötzi teria cerca de 1,60 m de altura e pesava cerca de 50 kg, informou a Live Science anteriormente. A partir dos baixos níveis de gordura subcutânea em seu corpo, os pesquisadores concluíram que Ötzi tinha uma constituição magra e robusta. Uma análise dos ósteons (estruturas microscópicas no osso que são frequentemente usadas para determinar a idade de um esqueleto) em seu fêmur indicou que ele estava na casa dos 40 anos quando morreu.

“Ötzi estava em forma, mas não completamente saudável”, disse Hersel. As análises demonstraram que ele sofria de várias doenças, incluindo doença de Lyme e parasitas intestinais. A análise microscópica de seu estômago encontrou evidências de Helicobacter pylori, uma bactéria que causa úlceras estomacais e gastrite, informou a Live Science anteriormente. Ele também tem um desgaste extenso em seus dentes, e suas articulações – especialmente seus quadris, ombros, joelhos e coluna – mostraram sinais de desgaste significativo, sugerindo que ele sofria de artrite. Além disso, seus pulmões estavam cobertos de fuligem, indicando que ele provavelmente passou muito tempo em torno de fogueiras durante sua vida. Ele ainda tinha sinais de cárie dentária, doença gengival e trauma dentário, informou a Live Science anteriormente.

As análises de DNA também desvendaram o complexo genoma de Ötzi. As descobertas indicam que ele não está relacionado com as populações atuais da Europa continental, mas compartilha uma afinidade genética com os habitantes das ilhas da Sardenha e da Córsega. Um estudo de 2012 publicado na revista Nature Communications também revelou que ele provavelmente tinha olhos castanhos, tinha sangue tipo O e era intolerante à lactose. Sua predisposição genética mostra um risco elevado de doença cardíaca coronária, o que pode ter contribuído para o desenvolvimento de calcificações (placas endurecidas) ao redor de sua artéria carótida, informou a Live Science anteriormente.

Pesquisadores examinando a múmia de Ötzi. Créditos: Museu de Arqueologia do Tirol do Sul / EURAC / M. Samadelli.

A análise isotópica, que quantifica isótopos – ou formas diferentes do mesmo elemento, como carbono 12 e carbono 13 – foi usada para determinar o local de origem de Ötzi e reconstruir aspectos específicos de sua dieta, incluindo o que ele comeu antes de morrer.  Os isótopos são ingeridos nos alimentos que os organismos comem e depois armazenados nos ossos, dentes e outros tecidos. “Tudo aponta para uma origem do lado sul dos Alpes”, disse Hersel.

Sua última refeição incluiu carne selvagem de íbex e veado-vermelho, cereais de trigo einkorn e – curiosamente – samambaia venenosa, que pode ter servido como uma “embalagem” para segurar sua comida, ou talvez tenha sido usado como tratamento para seus parasitas intestinais, relatou a Live Science anteriormente.

O Homem de Gelo na célula do laboratório do Museu de Arqueologia do Tirol do Sul. Créditos: Samadelli Marco / EURAC.

Análises detalhadas dos artefatos de Ötzi também revelaram muito sobre a vida e os tempos do homem antigo. Pedaços espalhados de couro, fibra vegetal, cordas, seu machado e um arco inacabado foram encontrados perto dele quando ele foi escavado no gelo. Artefatos adicionais foram descobertos durante as escavações arqueológicas subsequentes no local no outono de 1991 e no verão de 1991, incluindo mais couro, uma faca, uma aljava de flechas e peças de roupas de Ötzi. Arqueólogos conseguiram reconstruir o guarda-roupa do homem do gelo, que consistia em uma capa, perneiras, um cinto, uma tanga, um gorro de pele de urso e até sapatos. Estes últimos eram feitos de couro de veado esticado em uma rede de barbante e eram isolados com grama. Os arqueólogos também encontraram uma bolsa de couro contendo um cogumelo, um raspador, uma ferramenta chata, um furador de osso e um floco de sílex.

Ötzi ostentava 61 tatuagens, em forma de linhas paralelas e cruzes, que adornavam sua caixa torácica, parte inferior das costas, pulsos, tornozelos, joelhos e panturrilhas, informou a Live Science anteriormente. Ao contrário das tatuagens modernas, estas não foram feitas com agulha; em vez disso, foram feitas incisões finas em sua pele, e a ferida resultante foi preenchida com carvão. Os pesquisadores não acham que as tatuagens eram decorativas; em vez disso, eles podem ter servido a um propósito terapêutico ou médico pouco compreendido, talvez uma forma de acupuntura primitiva.

Imagens com close de algumas das tatuagens de Ötzi. Crédito: Marco Samadelli.

Como Ötzi morreu?

A circunstância da morte de Ötzi é sem dúvida o maior mistério que o cerca. Quando ele foi recuperado do gelo, os especialistas assumiram que Ötzi havia morrido em um acidente de alpinismo. Os pesquisadores especularam se ele morreu depois de cair em uma fenda, sucumbiu à exposição aos elementos ou simplesmente perdeu o equilíbrio no gelo traiçoeiro e caiu para a morte. No entanto, em 2012, uma análise detalhada do corpo de Ötzi revelou que ele provavelmente foi assassinado, informou a Live Science anteriormente.

Ötzi sofreu dois ferimentos significativos – um no ombro e outro na cabeça. A primeira lesão consistiu em uma ponta de flecha de sílex embutida em seu ombro esquerdo, um detalhe que foi captado durante um raio-X originalmente realizado em 2001, conforme relatado pela Scientific American. A segunda lesão foi um ferimento grave na cabeça, possivelmente de um objeto contundente. No início, os pesquisadores debateram qual lesão poderia ter causado sua morte. Mas um estudo de 2012 publicado no Journal of the Royal Society Interface revelou que a flecha foi a principal causa de morte.

“A ponta da flecha perfurou a omoplata esquerda e feriu uma artéria importante, a artéria subclávia, sob a clavícula”, disse Hersel.

Uma reconstrução de Ötzi, o Homem de Gelo. Reconstrução: Alfons / Adrie Kennis. Créditos: Museu de Arqueologia do Tirol do Sul / Ochsenreiter.

É possível que Ötzi tenha sangrado até a morte em questão de minutos, disse Hersel. Além disso, o estudo descobriu que seus glóbulos vermelhos, surpreendentemente intactos após 5.000 anos, mostraram traços de uma proteína de coagulação que aparece rapidamente no sangue humano imediatamente após um ferimento, mas desaparece logo depois, sugerindo que Ötzi não sobreviveu ao ferimento.

Os pesquisadores agora pensam que Ötzi provavelmente foi emboscado e que a flecha – disparada por um agressor desconhecido – atingiu suas costas e o matou. É possível que ele tenha sofrido o ferimento na cabeça ao mesmo tempo que o ferimento da flecha ou depois, informou a Live Science anteriormente. Por que ele foi morto, no entanto, permanece um mistério.

Ötzi continua a fascinar o mundo três décadas após sua descoberta. A múmia oferece um vislumbre da vida e dos tempos de um homem que viveu há mais de 5.000 anos, em um mundo muito distante de nossa era moderna de comunicações digitais, viagens espaciais e tecnologias avançadas de todos os tipos. No entanto, as roupas que ele usava e as ferramentas que carregava sugerem que ele estava profundamente adaptado ao seu ambiente e era bem versado nas plantas, animais e tecnologias de sua época. Estudos futuros usando tecnologias novas e inovadoras continuarão a revelar ainda mais sobre a vida e os tempos de Ötzi.

Representação artística da morte de Ötzi pelo artista Rudolf Farkas. Crédito: Rudolf Farkas.