Um cefalópode foi aprovado em um teste cognitivo desenvolvido para crianças humanas

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Sepia officinalis. Créditos: Schafer & Hill / The Image Bank / Getty Images.

Por Michelle Starr
Publicado na ScienceAlert

Um novo teste de inteligência dos cefalópodes reforçou como é importante para nós, humanos, não subestimar a inteligência animal.

Chocos foram submetidos a uma nova versão do experimento do marshmallow, e os resultados parecem demonstrar que há mais coisas acontecendo em seus cérebros estranhos do que sabíamos.

Sua capacidade de aprender e se adaptar, disseram os pesquisadores, poderia ter evoluído para dar aos chocos uma vantagem no mundo marinho violento onde vivem – um ambiente de “coma ou seja comido”.

O teste do marshmallow, ou experimento do marshmallow de Stanford, é bastante direto. Uma criança é colocada em uma sala com um marshmallow. Eles são informados de que, se conseguirem não comer o marshmallow por 15 minutos, receberão um segundo marshmallow e poderão comer os dois.

Essa capacidade de atrasar a gratificação demonstra habilidades cognitivas, como planejamento futuro, e foi originalmente conduzida para estudar como a cognição humana se desenvolve; especificamente, com que idade um humano é inteligente o suficiente para atrasar a gratificação se isso significar um resultado melhor posterior.

Por ser tão simples, pode ser ajustado para animais. Obviamente, você não pode dizer a um animal que ele obterá uma recompensa melhor se esperar, mas você pode treiná-lo para entender que uma comida melhor está a caminho se ele não comer imediatamente a comida que está na frente dele.

Alguns primatas podem atrasar a gratificação, assim como os cães, embora de forma inconsistente. Os corvídeos também passaram no teste do marshmallow.

No ano passado, os chocos também passaram em uma versão do teste do marshmallow. Os cientistas mostraram que o choco-comum (Sepia officinalis) pode evitar comer uma refeição de carne de caranguejo pela manhã, uma vez que aprenderam que o jantar será algo de que eles gostam muito mais – camarão.

Como uma equipe de pesquisadores liderada pela ecologista comportamental Alexandra Schnell, da Universidade de Cambridge, apontou em um novo estudo, no entanto, é difícil determinar se essa mudança no comportamento de forrageamento em resposta à disponibilidade de presas também estava sendo regida por uma habilidade para exercer autocontrole.

Então, eles projetaram outro teste para seis chocos-comuns. Os chocos foram colocados em um tanque especial com duas câmaras fechadas que possuíam portas transparentes para que os animais pudessem ver seu interior. Nas câmaras havia aperitivos – um pedaço com uma espécie camarão cru que eles menos gostam em um, e um camarão-fantasma vivo muito mais atraente no outro.

As portas também tinham símbolos que os chocos foram treinados para reconhecer. Um círculo significava que a porta se abriria imediatamente. Um triângulo significava que a porta se abriria após um intervalo de tempo entre 10 e 130 segundos. E um quadrado, usado apenas na condição de controle, significava que a porta ficaria fechada indefinidamente.

Na condição de teste, o camarão foi colocado atrás da porta aberta, enquanto o camarão vivo só ficou acessível depois de algum tempo. Se o choco fosse para o camarão, o camarão era retirado imediatamente.

Enquanto isso, no grupo de controle, o camarão permaneceu inacessível atrás da porta do símbolo do quadrado que não abria.

Os pesquisadores descobriram que todos os chocos na condição de teste decidiram esperar por seu alimento preferido (o camarão vivo), mas não se preocuparam em fazer isso no grupo de controle, onde não puderam acessá-lo.

“Os chocos nesse estudo foram capazes de esperar pela melhor recompensa e por atrasos tolerados por até 50-130 segundos, o que é comparável ao que vemos em vertebrados com grandes cérebros, como chimpanzés, corvos e papagaios”, disse Schnell.

A outra parte do experimento era testar quão bons os seis chocos eram no aprendizado. Eles viram duas dicas visuais diferentes, um quadrado cinza e um branco. Ao se aproximarem de um, o outro seria retirado do tanque; se fizessem a escolha “correta”, seriam recompensados ​​com um aperitivo.

Depois de aprenderem a associar um quadrado a uma recompensa, os pesquisadores trocaram as dicas, de modo que o outro quadrado passou a ser a sugestão de recompensa. Curiosamente, os chocos que aprenderam a se adaptar a essa mudança mais rápido também foram os que conseguiram esperar mais pela recompensa do camarão.

Parece que chocos podem exercer autocontrole, mas o que não está claro é por quê. Em espécies como papagaios, primatas e corvídeos, a gratificação atrasada tem sido associada a fatores como o uso de ferramentas (porque requer planejamento com antecedência), armazenamento de alimentos (por razões óbvias) e competência social (devido ao comportamento pró-social – como garantir que todos tem alimento – beneficia espécies sociais).

Os chocos, até onde sabemos, não usam ferramentas, não escondem comidas, nem são especialmente sociais. Os pesquisadores acham que essa capacidade de atrasar a gratificação pode ter algo a ver com a maneira como os chocos se alimentam.

“Os chocos passam a maior parte do tempo camuflados e esperando alimentos, pontuado por breves períodos de procura de alimentos”, disse Schnell.

“Eles quebram a camuflagem quando se alimentam, então ficam expostos a todos os predadores no oceano que querem comê-los. Especulamos que a gratificação atrasada pode ter evoluído como um subproduto disso, de modo que os chocos podem otimizar o forrageamento esperando para escolher uma melhor qualidade de comida”.

É um exemplo fascinante de como estilos de vida muito diferentes em espécies muito diferentes podem resultar em comportamentos e habilidades cognitivas semelhantes. Pesquisas futuras, observou a equipe, devem tentar determinar se de fato os chocos são capazes de planejar o futuro.

A equipa de investigação foi publicada no Proceedings da Royal Society B.