10 milhões de estrelas e nem um pio de qualquer tecnologia alienígena

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O remanescente da supernova Vela. Créditos: Harel Boren / PBase.

Por Michelle Starr
Publicado na ScienceAlert

Em uma busca abrangente numa parte do hemisfério celestial sul, nem mesmo um indício de tecnologia alienígena foi detectado em baixas frequências de rádio.

Em pelo menos 10 milhões de estrelas que povoam a constelação Vela – através de uma pesquisa mais profunda e ampla para a busca de uma inteligência extraterrestre até então – o Murchison Widefield Array (MWA) na Austrália não encontrou nenhuma das tecnossignaturas que poderiam ser esperadas dentro de seu alcance.

No entanto, os astrônomos Chenoa Tremblay e Steven Tingay do Centro Internacional de Pesquisa em Radioastronomia (ICRAR) da Universidade Curtin, Austrália, dizem que seus resultados não são decepcionantes.

Em vez disso, a pesquisa mostra como é fácil conduzir a Busca por Inteligência Extraterrestre (SETI) quase acidentalmente, enquanto se obtém outras observações astrofísicas.

O projeto SETI é realmente muito complicado. Não sabemos realmente que tipo de tecnologia uma civilização alienígena poderia desenvolver, então a baseamos no que sabemos – nossa própria tecnologia e teorias. No caso do MWA, isso significa sinais de rádio em frequências semelhantes às do rádio FM.

Aqui na Terra, o rádio de frequência muito baixa pode “vazar” através da ionosfera – já foi captado por nossas próprias sondas espaciais, como ouvido no áudio acima, gravado por uma espaçonave Polar da NASA em 1996. Mais recentemente, foi descoberto que emissões de frequências ultra baixas estão criando uma bolha gigante ao redor de nosso planeta.

Se os alienígenas também estão produzindo esses sinais, e se esses sinais são poderosos o suficiente, os pesquisadores acreditam que podemos ser capazes de detectá-los. No entanto, se pudéssemos, não vai ser com o MWA e nem nas proximidades da constelação Vela.

“O MWA é um telescópio único, com um campo de visão extraordinariamente amplo que nos permite observar milhões de estrelas simultaneamente”, disse Tremblay. “Observamos o céu ao redor da constelação Vela por 17 horas, parecendo mais de 100 vezes mais amplo e profundo do que antes. Com esse conjunto de dados, não encontramos tecnossignaturas – nenhum sinal de vida inteligente”.

A constelação Vela pode parecer apenas uma pequena parte do céu quando você está parado olhando para cima, mas é muito mais ocupada do que parece. Ela contém o remanescente da supernova Vela – isso é o que Tremblay tem estudado, olhando especificamente para a composição química da nuvem em baixas frequências.

E a região estudada tem pelo menos 10 milhões de estrelas em uma variedade de distâncias, em um pequeno pedaço da nossa galáxia Via Láctea que no geral tem um número estimado de estrelas entre 100 e 400 bilhões (ou, possivelmente, até mais, dependendo para quem você perguntar). Portanto, não é realmente uma grande surpresa que nenhum sinal tenha sido detectado.

“Como Douglas Adams observou no Guia do Mochileiro das Galáxias, ‘o espaço é grande, realmente grande'”, disse Tingay. “E mesmo que este seja um estudo realmente grande, a quantidade de espaço que observamos foi o equivalente a tentar encontrar algo nos oceanos da Terra, mas apenas procurando um volume de água equivalente a uma grande piscina de um quintal”.

Existem outros motivos pelos quais podemos não detectar as tecnologias de assinatura. Há um ponto mencionado anteriormente – que a tecnologia alienígena pode não ser nada parecida com a nossa tecnologia da Terra; que pode ser algo que nem sequer podemos supor que existe. Mas é por isso que temos que olhar com todas as ferramentas que temos à nossa disposição.

“Como não podemos realmente supor como possíveis civilizações alienígenas podem utilizar a tecnologia, precisamos pesquisar de muitas maneiras diferentes. Usando radiotelescópios, podemos explorar um busca pelo espaço em oito dimensões”, disse Tingay. “Embora haja um longo caminho a percorrer na busca por inteligência extraterrestre, telescópios como o MWA continuarão a criar novos limites depois de ultrapassá-los – temos que continuar procurando”.

O MWA consiste em 4,096 dessas antenas dipolo. Crédito: Dragonfly Media.

Para todos vocês, fãs de alienígenas, a falta de evidências não significa necessariamente a falta de civilizações alienígenas. Também é possível que qualquer radiação eletromagnética emitida por uma civilização alienígena esteja muito longe ou muito fraca para ser detectada.

Considere a Terra, novamente, como nosso único exemplo conhecido. Só geramos ondas de rádio deliberadas desde, lá no começo, a primeira transmissão de rádio em 1895. No máximo, nossas transmissões não poderiam ter viajado muito mais do que 100 anos-luz de distância.

As ondas de rádio ficam menos intensas com a distância, seguindo a lei do inverso do quadrado. Com o dobro da distância percorrida, o sinal atinge um quarto de sua intensidade no ponto inicial. A 100 anos-luz de distância, as ondas de rádio da Terra seriam indistinguíveis do ruído de fundo.

Mas, com telescópios cada vez mais poderosos – como o Square Kilometer Array (SKA) sendo construído na Austrália Ocidental e na África do Sul – quem sabe o que poderíamos encontrar?

“Devido ao aumento da sensibilidade, o telescópio de baixa frequência SKA que vai ser construído na Austrália Ocidental será capaz de detectar sinais de rádio semelhantes aos da Terra de sistemas planetários relativamente próximos”, disse Tingay. “Com o SKA, seremos capazes de pesquisar bilhões de sistemas estelares, buscando tecnossignaturas em um oceano astronômico de outros mundos”.

A pesquisa foi publicada na Publications of the Astronomical Society of Australia.