A Estação Espacial Internacional está caindo?

É verdade, a Estação Espacial Internacional está em queda livre rumo ao solo terrestre, perdendo altitude a cada dia. O que pode ser feito para que ela não acabe entrando na atmosfera terrestre?

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Crédito: NASA.

A Estação Espacial Internacional (ISS) está caindo. Ao contrário do que muitos pensam, nem a estação nem seus tripulantes estão em “gravidade zero” – na verdade, eles estão em microgravidade.

Você deve estar lembrado da lei da gravitação universal de Newton, ensinada no ensino médio. Se não lembra, tudo bem, o que importa é que a gravidade da Terra decai com o inverso da distância até o centro de massa da Terra ao quadrado. Ou seja, para “gravidade zero”, no sentido literal, nem tem como se alcançar, já que teria que estar a uma distância infinita da Terra. Mas claro, com uma considerável distância, qualquer efeito gravitacional da Terra se tornará insignificante – mas esse não é o caso da ISS, que orbita a apenas 400 km de altitude. Eu digo “apenas” porque a distância de nós aqui no chão até o centro de massa da Terra, que é mais ou menos o raio da Terra, é de pouco mais de 6300 km, e 400 km não é lá tanta coisa comparado a isso, portanto a força gravitacional exercida pela Terra na ISS não tem como ser tão diferente assim da que exerce em nós aqui embaixo.

Certo, mas você quer explicação do porquê dela estar caindo e poder se chocar com a Terra em um futuro próximo, né? É o seguinte: já parou para pensar o que é colocar algo para orbitar a Terra? Imagine que você tem um canhão e quer usá-lo para isso: Atire uma bala de canhão a 45º super rápido. Ela vai subir, ir bem longe, e cair. Só que, lembre que a Terra é esférica, imagina que você atira essa bala muito rápido, chega uma hora que na hora de cair, ela erra o chão, por causa da curvatura da Terra! Isso é o que se faz para colocar algo em órbita da Terra, e esta coisa estará em queda livre enquanto se mantiver nessa órbita! Mas veja, a ISS por exemplo orbita a cerca de 400 km de altitude. Nessa altura, quase não existe mais ar da nossa atmosfera – quase, mas ainda existe alguns gases, e a ISS está colidindo constantemente com eles, o que causa uma perda de velocidade, entende agora o porque que se ninguém fizer nada ela vai perder altitude até se chocar com a Terra? Só que né, para evitar isso, basta fazer algo para dar mais velocidade à estação… Permita-me apenas explicar tudo isso de uma maneira diferente, porque a física que explica isso também explica um salto de paraquedas, por exemplo. E, coincidentemente, logo antes da pandemia da COVID-19, eu estava com um salto de paraquedas marcado, e escolhi por filmá-lo todinho e gravar um vídeo explicando a física do salto, emendando com a física que explica a queda da ISS, e o que se pode fazer para evitar essa queda! Confere aí!

Para outros vídeos meus, você pode conferir o canal dos AstroTubers.

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