A história do ‘menino flautista’ de Halford e o que ela nos conta sobre o comércio europeu de restos humanos

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Crédito: Museu de Anatomia e Patologia Harry Brookes Allen.

Por Berlina Smith
Publicado no ABC Science

No auge da Revolução Francesa no final dos anos 1700, um menino estava sentado nos degraus da catedral de Notre-Dame tocando uma melodia cadenciada em seu gravador de madeira.

Os parisienses passavam apressados, ocasionalmente lançando um olhar para a criança, talvez jogando algumas moedas em sua direção.

Mas o que pode ter feito com que parassem no meio do passo foi a visão de suas pernas – ou melhor, perna. As duas coxas do menino estavam fundidas em seu joelho e sua perna terminava em um único pé.

Diz a lenda que ele morreu aos 28 anos.

Mais de 200 anos depois e meio mundo de distância, seu esqueleto – com pouco mais de 70 centímetros de altura, empoleirado em um pedestal, ainda segurando sua flauta doce de madeira – está em uma prateleira em um depósito sob o Museu Harry Brookes Allen da Universidade de Melbourne de Anatomia e Patologia.

Mas a história vívida e viva da vida do “menino da flauta” – que ele era um mendigo que tocava flauta de madeira na Paris revolucionária para o deleite dos transeuntes – está em contraste com uma história muito mais sombria e eticamente duvidosa de espécimes anatômicos humanos.

Ascensão da anatomia

As pessoas, por milhares de anos, estudaram anatomia.

Um antigo texto médico egípcio, chamado de Edwin Smith Papyrus em homenagem a um egiptólogo e negociante de antiguidades americano, tem quase 3.600 anos.

Ele detalha quase 50 histórias de casos médicos, como fraturas e tumores, começando na cabeça e descendo anatomicamente a partir daí.

Os gregos também escreveram muitos textos anatômicos. Eles também começaram o que se pensa ser a primeira escola de anatomia há cerca de 2.300 anos.

Michelangelo desenhou e vendeu desenhos anatômicos como este, que mostra músculos da perna esquerda, ossos e músculos da perna direita e uma rótula entre eles. Crédito: Wellcome Collection.

Mas o estudo da anatomia realmente decolou na Europa nos anos 1600 e 1700. Anatomistas dissecaram corpos humanos e, graças à imprensa, desenhos anatômicos – alguns de artistas famosos como Michelangelo – puderam ser publicados e divulgados.

Junto com ilustrações altamente detalhadas, veio a demanda por espécimes físicos. Mas esses não eram os esqueletos clássicos que você pode ver nas salas de aula hoje, suspensos no topo da cabeça com braços e pernas balançando.

Eles eram necessários para dissecação e exibição, especialmente os exemplos mais comuns, onde as pessoas viviam com deficiências ou condições físicas extremas.

Assim começou um comércio próspero de espécimes anatômicos humanos.

Como o garoto da flauta.

Comércio europeu de restos mortais

Muito do que sabemos sobre a vida do flautista é relatado em um artigo de 1868 escrito pelo homem que trouxe o esqueleto para Melbourne, diz Anneliese Milk, que pesquisou a história do espécime como parte de um mestrado em curadoria de arte em 2013 e 2014.

O homem era George Halford que, em meados de 1800, era considerado um dos anatomistas e fisiologistas mais promissores da Inglaterra.

Em 1862, ele aceitou um emprego na Universidade de Melbourne – uma instituição então com apenas oito anos – para ser seu primeiro professor de anatomia, fisiologia e patologia.

“E pouco antes de deixar o Reino Unido para a Austrália, ele recebeu um cheque de 500 libras, com a ideia de comprar livros para uma biblioteca e espécimes para a criação de um museu”, diz Milk. “Foi quando ele teria comprado o esqueleto”.

Quando George Halford se mudou para Melbourne, ele trouxe livros, espécimes anatômicos e um conjunto decente de costeletas de carneiro com ele.

No entanto, apesar da popularidade da anatomia na época, leis rígidas no Reino Unido proibiam a preparação de espécimes anatômicos locais.

De acordo com o Murder Act de 1752, os anatomistas e cirurgiões do Reino Unido só podiam acessar os corpos dos assassinos executados.

Mas do outro lado do canal, essas leis eram mais relaxadas. Além de criminosos executados, anatomistas franceses podiam dissecar corpos não reclamados de, por exemplo, hospitais psiquiátricos e de caridade, diz Milk.

Então, o professor Halford procurou um revendedor baseado em Londres que se especializou em buscar esqueletos preparados.

Um prolífico anatomista chamado Jean-Joseph Sue preparou o esqueleto alguns anos antes e sua família o vendeu para o negociante de Londres em 1862.

“Não é surpreendente que um espécime patológico como o flautista tenha sido comprado da França, porque na época era mais barato, e, contudo, ilegal fazer isso no Reino Unido”, disse Milk.

É claro que a lei não impediu médicos escrupulosos no Reino Unido de pagar a carroceiros por cadáveres recém-escavados de cemitérios ou – em alguns casos – pessoas que foram mortas especificamente para serem vendidas.

Então, para acabar com o comércio de sequestro de corpos e dar ao Reino Unido uma vantagem nos avanços em anatomia – no qual estava ficando para trás do resto da Europa – a Lei de Anatomia foi aprovada em 1832.

Isso deu a médicos e estudantes de medicina no Reino Unido licença gratuita para dissecar cadáveres doados.

Ferramentas de ensino ou pontos de discussão?

À medida que restos mortais eram coletados e vendidos em todo o mundo, surgiu um mercado para exemplos mais graves de doenças e ferimentos.

O menino flauta é mantido unido por fios, alfinetes e pregos. Créditos: VIFM / Dr. Chris O’Donnell.

E não apenas como ferramentas de ensino. Muitas vezes eram comprados por ricos e orgulhosamente exibidos em sua casa.

O flautista foi, sem dúvida, feito para chamar a atenção. Tudo nele – seu crânio, alegremente inclinado para o lado, os braços segurando o gravador contra a boca e aquela perna fundida – chama a atenção.

Até mesmo seu assento é intrigante: um pedestal de madeira entalhada que poderia ter saído de um móvel ornamentado.

Você pode imaginá-lo sentado na lareira de alguém.

Mas ele é tudo o que parece ser?

O esqueleto, mantido unido por pregos e arame e remendado com gesso e papel machê, é revestido com uma espessa camada de verniz marrom.

Chris Briggs, então professor de anatomia na Universidade de Melbourne, tinha dúvidas quanto à autenticidade do esqueleto: não que não fosse feito de ossos humanos, mas que pode ser feito de mais de um humano.

Ele perguntou a Chris O’Donnell, um radiologista do Instituto de Medicina Forense de Victoria, se ele estaria interessado em escanear o esqueleto para ver o que havia por baixo de todas aquelas camadas de enchimento e verniz.

Uma varredura mostrando os ossos do menino da flauta sob camadas de verniz e papel machê. Créditos: VIFM / Dr. Chris O’Donnell.

“E eu disse é claro – adoraria”, disse o Dr. O’Donnell.

Isso se deve em parte ao fato de o Dr. O’Donnell já ter visto o esqueleto, cerca de 40 anos antes, quando estudava medicina na Universidade de Melbourne.

Ele nunca realmente se esqueceu disso.

E quando eles colocaram o esqueleto na tomografia computadorizada, as imagens de raios-X 3-D de alta resolução mostraram que as suspeitas do Dr. Briggs estavam corretas.

O crânio e a coluna vertebral pareciam pertencer a uma criança, como evidenciado pela dentição de adultos ainda abrigada na mandíbula.

Mas a análise das placas de crescimento nos ossos longos dos braços e pernas mostrou que eram de uma pessoa mais velha, pelo menos no final da adolescência.

Então o menino da flauta parecia mais meninos da flauta.

E isso se eles fossem meninos.

“Não temos nenhuma evidência específica de homem ou mulher – não vemos nenhuma genitália, por exemplo, então não podemos dizer dessa forma”, disse o Dr. O’Donnell.

“Não temos DNA para observar os cromossomos X e Y.

“Então, estamos apenas contando com a forma dos ossos ou o tamanho dos ossos [mas] esses são ossos que têm uma aparência bastante anormal … então, aqueles padrões normais que você procuraria para ver se é masculino ou feminino não são t óbvio.

“E então não podemos realmente dizer que é um menino. Acabou de ser chamado de menino da flauta, mas pode ter sido uma menina da flauta”.

Doença nos ossos

)A característica mais marcante do menino flauta é sua única perna, onde dois fêmures ou ossos da coxa se dobram e se unem na altura do joelho. Descendo da única rótula está um conjunto de ossos da canela – uma tíbia e fíbula – e um pé direito inteiro.

Diz-se que é um exemplo de sirenomelia, uma condição que afeta o desenvolvimento dos órgãos do abdômen, pélvis e pernas, e acredita-se que ocorra em apenas uma em cada 100.000 gestações.

Ela funde as pernas, por isso às vezes é chamada de síndrome da sereia.

Uma vista lateral do flautista de Halford mostrando os ossos curvos da perna, que normalmente seriam retos. Créditos: VIFM / Dr. Chris O’Donnell.

Mas a condição é tão grave que geralmente mata no útero. Para bebês que sobrevivem ao nascimento, eles devem passar por várias operações para separar as pernas e consertar órgãos malformados.

“E eles geralmente não sobrevivem, mas alguns sobrevivem ocasionalmente”, diz o Dr. O’Donnell.

Outra condição evidente nos ossos curvos da perna e do braço é o raquitismo – uma deficiência de vitamina D que era, ao contrário da sirenomelia, comum no século XVIII.

Portanto, se o jovem que tinha a perna do menino da flauta de fato vivesse até o final da adolescência – nada menos do que 1700 – não seria nada menos que um milagre.

Embora as imagens tenham mostrado que a perna fundida pode ser evidência de sirenomelia e raquitismo, também pode ser possível que a pessoa tenha nascido com duas pernas, e seus fêmures curvos permitiram ao anatomista parisiense exercer um pouco de licença artística, perder uma canela e, em vez disso, crie um esqueleto com uma única perna.

E talvez ele acrescentou a flauta e inventou a história para acompanhá-la, sabendo que ela poderia ter um preço mais alto.

Uma vida após a morte

Quer o esqueleto mostre sirenomelia ou não, esses espécimes são incrivelmente difíceis de encontrar hoje em dia.

O conhecimento médico progrediu até o ponto em que algumas das condições que teriam causado essa deficiência severa, sem mencionar a dor e o sofrimento, agora podem ser facilmente tratadas, diz Rohan Long, curador do Museu Harry Brookes Allen.

“Essa é uma das coisas sobre essas coleções médicas realmente antigas é que há muitos espécimes onde as condições avançaram a um ponto onde simplesmente não iriam hoje”.

E no século XVIII, os anatomistas injetaram muito mais talento na preparação das amostras. Os esqueletos costumavam ser montados em uma pose realista, às vezes com um ou dois acessórios.

Na verdade, diz a Sra. Milk, o instrumento musical do flautista pode ser uma espécie de piada de anatomista. O latim para flauta é tíbia, que também é um dos ossos da canela.

“Parece tão estranho para nós agora, apresentar restos mortais de uma forma lúdica”, disse Long.

“Eu acho que é uma daquelas coisas que eles ficaram meio envergonhados nos últimos anos, e se livraram de todos os espécimes … eles mudaram esse tipo de coisa [e pensaram] ‘nós somos muito sérios para esse tipo de coisa agora'”.

Por enquanto, pelo menos, o garoto da flauta permanecerá em seu depósito com climatização, onde é protegido das vibrações das perfurações de túneis na frente do prédio.

Mas assim que for seguro fazer isso, o precioso esqueleto será levado de volta ao museu, onde ficará mais uma vez em uma caixa de vidro no meio da sala, empoleirado em seu pedestal, flauta levantado para seu crânio sorridente, congelado em tempo.