Este pode ser um dos mais antigos templos budistas já descobertos

Foi construído há algumas centenas de anos após a morte do fundador do budismo, Sidarta Gautama.

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Créditos: ISMEO / Universidade de Veneza Ca' Foscari.

Por Tom Metcalfe
Publicado na Live Science

Um antigo templo que data dos primeiros séculos do budismo foi desenterrado no vale do Suate, no norte do Paquistão – parte da antiga região de Gandara que foi conquistada por Alexandre, o Grande, e deu origem a uma mistura de crença budista e arte grega.

Os arqueólogos pensam que o templo data de meados do século II a.C., numa época em que Gandara era governado pelo reino indo-grego do norte da Índia, e que foi construído acima de um templo budista anterior que pode ter datado por volta do século III a.C.

Isso significa que as pessoas teriam construído o templo budista mais antigo algumas centenas de anos após a morte do fundador do budismo, Sidarta Gautama, que viveu onde hoje é o norte da Índia e o Nepal entre cerca de 563 a.C. e 483 a.C.

Os restos escavados do templo encontrado até agora, perto do centro da cidade moderna de Barikot, têm mais de 3 metros de altura e consistem em uma plataforma cerimonial encimada por uma estrutura cilíndrica que abrigava um monumento budista cônico ou em forma de cúpula chamado de estupa.

Grande parte do trabalho dos arqueólogos foi escavar a antiga fortaleza e outro templo na “acrópole” nos arredores de Barikot. Créditos: ISMEO / Universidade de Veneza Ca’ Foscari.

O complexo do templo, que foi construído e reconstruído várias vezes, também incluía uma estupa menor, uma cela ou sala para monges, uma escada, o pódio de um pilar ou coluna monumental, saguões e um pátio público que dava para uma antiga estrada.

A datação por radiocarbono estabelecerá datas precisas das estruturas, mas o templo de Barikot é claramente um dos primeiros monumentos budistas já encontrados na antiga região de Gandara, disse Luca Maria Olivieri, arqueólogo da Universidade de Veneza Ca’ Foscari e da Associação Internacional para o Mediterrâneo e Estudos Orientais (ISMEO), que lideraram as escavações com colegas paquistaneses e italianos, à Live Science.

No centro do antigo templo há uma plataforma cerimonial encimada por uma estrutura cilíndrica que já abrigou uma estupa – um monumento budista cônico ou em forma de cúpula. Créditos: ISMEO / Universidade de Veneza Ca’ Foscari.

Antigo e moderno

Arqueólogos italianos, que trabalham no Suate desde 1955, começaram as escavações em Barikot em 1984.

Sua missão tinha sido preservar a importante arqueologia da cidade alugando terrenos baldios e escavando o máximo possível, protegendo-a contra a expansão urbana e escavações arqueológicas clandestinas que buscavam recuperar artefatos para vender nos mercados de antiguidades estrangeiros, disse ele.

Até alguns anos atrás, as escavações em Barikot incluíam os distritos do sudoeste da cidade e a acrópole – mas não o centro da cidade, onde os custos de aluguel de terrenos são muito altos, disse ele. (O terreno nos sítios arquelógicos de Barikot é muitas vezes de propriedade privada, e alugá-lo sob condições que permitem as escavações é mais simples e menos caro do que comprá-lo.)

Mas o templo recém-descoberto foi encontrado em terras adquiridas pelas autoridades arqueológicas provinciais perto do centro da cidade, o que permitiu que a equipe iniciasse as escavações lá em 2019. Poços feitos por saqueadores já sugeriam que algo importante poderia estar enterrado lá.

“Durante anos, vimos o que saiu das valas de fundação de casas modernas, escavações agrícolas e os poços deixados pela escavação clandestina”, disse Olivieri. “[Então] havia indícios de que havia um grande monumento lá”.

O templo foi descoberto por arqueólogos italianos e paquistaneses em terras próximas ao centro de Bakirot, adquiridas pelo governo provincial da região. Créditos: ISMEO / Universidade de Veneza Ca’ Foscari.

O templo estava localizado ao longo de uma antiga estrada que levava ao principal monumento budista da cidade antiga, uma estupa de 20 metros de largura que foi revelada por obras públicas há alguns anos; é agora o local de um poste de eletricidade.

Além das características arquitetônicas do templo enterrado, os arqueólogos descobriram mais de 2.000 artefatos no local, incluindo moedas, joias, selos, peças de cerâmica, alvenarias e estátuas, algumas das quais com inscrições antigas que podem ser usadas para datá-las, disse Olivieri.

Milhares de artefatos antigos foram desenterrados nas escavações em Barikot, incluindo este rosto de um Buda esculpido em xisto cinza. Créditos: ISMEO / Universidade de Veneza Ca’ Foscari.

Conquista alexandrina

Barikot é mencionado como “Bazira” ou “Beira” em fontes clássicas da época de Alexandre, o Grande, que conquistou o já antigo reino de Gandara em 327 a.C. Seu nome significava “a cidade de Vajra”, referindo-se a um antigo rei mencionado em “O Mahabharata”, um poema épico sânscrito que se acredita relatar eventos de cerca dos séculos IX e VIII a.C.

Alexandre era o rei da Macedônia na Grécia e liderou campanhas militares para o leste contra o Império Persa a partir de 334 a.C., encenando uma invasão do noroeste da Índia – sua conquista mais distante – em 326 a.C.

Alexandre acabou voltando para a Europa a pedido de soldados doentes de suas tropas, mas morreu na Babilônia em 323 a.C., provavelmente de uma doença como a malária, mas possivelmente de envenenamento. Seus generais então dividiram seus territórios; a região de Bactria ao norte de Gandara tornou-se governada por reis de ascendência grega, enquanto Gandara por um tempo reverteu ao domínio nativo indiano sob o Império Máuria.

Olivieri disse que o budismo já estava presente em Gandara na época de Menandro I, descendente dos reis gregos de Bactria, que estabeleceram o reino indo-grego por volta de 165 a.C. e tomou controle da região, mas pode ter sido limitado às elites da região.

Mais tarde, o budismo tornou-se muito mais difundido, e Suate tornou-se um centro sagrado para a religião, especialmente durante o Império Cuchana de cerca de 30 a 400 d.C., quando Gandara se tornou famoso pelo estilo greco-budista que retratava assuntos budistas com as técnicas gregas de arte.

Suate também tem um microclima temperado, que permite duas colheitas por ano – na primavera e no final do verão – então a antiga Barikot era um importante centro de gestão do excedente agrícola da região. Como resultado, Alexandre provavelmente usou a região como um “celeiro” para abastecer seus exércitos antes de continuar sua campanha militar ao sul da Índia, de acordo com um comunicado da Universidade de Veneza Ca’ Foscari.

Olivieri disse que a missão arqueológica italiana encerrou sua última temporada de escavações em Barikot, mas a equipe retornará ainda este ano para fazer mais pesquisas sobre o local e, esperançosamente, revelar mais sobre o antigo templo.