O fracasso não é uma opção: como a NASA transformou o quase desastre da Apollo 13 em um “fracasso bem-sucedido”

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Lovell, Swigert e Haise são recebidos com entusiasmo pela tripulação do navio USS Iwo Jima. Os astronautas são mostrados logo após o resgate ainda com a barba por fazer e vestindo macacões espaciais.

Por Chelsea Gohd
Publicado no Space

“Houston, tivemos um problema.”
— Jim Lovell

Há cinquenta anos, três astronautas lançaram-se ao espaço, prontos para serem os próximos humanos a caminharem na Lua. Mas as coisas não ocorreram exatamente como planejado. Conhecidamente descrita como um “fracasso bem-sucedido”, a missão da Apollo 13 quase terminou em um desastre completo e absoluto. No entanto, embora os astronautas nunca tenham chegado à superfície da Lua, sua própria sobrevivência serve como uma prova do espírito humano e da incrível engenhosidade.

O foguete Saturn V realizando testes na plataforma de lançamento em Cabo Carnaveral, Flórida, em março de 1970.

Às 14h13 do dia 11 de abril de 1970, o comandante James “Jim” Lovell, o piloto do Módulo de Comando John “Jack” Swigert e o piloto do Módulo Lunar Fred Haise decolaram sem problemas do Complexo de Lançamento 39A no Kennedy Space Center na Flórida. Os astronautas estavam a caminho da Lua. Mas depois de 56 horas de missão, as coisas deram muito errado.

A Apollo 13 é lançada do Kennedy Space Center, em 11 de abril de 1970.

A tripulação, que havia acabado de terminar uma transmissão de televisão a bordo do Módulo de Comando, apelidado de Odisseia, notou uma ligeira queda na pressão da cabine. Swigert foi ver o que estava acontecendo e verificou os tanques de oxigênio do Módulo de Serviço. A tripulação ouviu um grande estrondo vindo de fora e Swigert pronunciou a famosa frase: “Ok Houston, tivemos um problema aqui”.

Sala de controle de operações da missão durante a transmissão de TV pouco antes do acidente da Apollo 13. O astronauta Fred Haise é mostrado na tela.

Jack R. Lousma, o elo de comunicação da missão entre os astronautas e os controladores de voo (o “CAPCOM”), pediu à tripulação que repetisse a transmissão e Lovell respondeu: “Uh, Houston, tivemos um problema”. (A frase costuma ser lembrada como “Houston, temos um problema”, mas essa frase era apenas um pouco da mágica do ator Tom Hanks, que interpretou Lovell no filme “Apollo 13”).

A tripulação da missão Apollo 13 da esquerda para a direita são: o piloto do Módulo Lunar Fred W. Haise Jr, o piloto do Módulo de Comando John L. Swigert Jr, e o comandante James A. Lovell Jr. O piloto original do Módulo de Comando para esta missão seria Thomas “Ken” Mattingly Jr, mas devido à exposição ao sarampo alemão, ele foi substituído por seu backup.

Descobriu-se que curtos elétricos no circuito do ventilador no tanque de oxigênio criogênico 2 inflamaram o isolamento do fio, fazendo com que o tanque esquentasse e se tornasse pressurizado, eventualmente explodindo. A explosão do tanque foi tão intensa que explodiu um pedaço do Módulo de Serviço. Como resultado dessa explosão, a energia e o oxigênio começaram a cair rapidamente e, de repente, as coisas eram uma questão de vida ou morte.

A visão do Módulo de Serviço da Apollo 13 após a explosão do tanque de oxigênio.

A possibilidade de um pouso na Lua rapidamente saiu de foco, pois os astronautas e a equipe terrestre da NASA tiveram que começar imediatamente a fazer um brainstorming e trabalhar juntos para salvar as vidas dos astronautas. Eles decidiram desligar o módulo da tripulação, pois precisariam preservá-lo para reentrada, e evacuaram para o Módulo Lunar, apelidado de Aquarius, e o usaram como um “barco salva-vidas” no espaço.

Cada um dos módulos lunares da Apollo programado para pousar na Lua trazia uma placa curva em torno de uma de suas pernas. Esta é uma réplica da placa destinada ao Módulo Lunar da Apollo 13, Aquarius.

Eles planejaram viajar ao redor do outro lado da Lua e usar a órbita da Lua como um “estilingue” para ajudá-los a voltar para a Terra. O Controle da Missão estava preocupado com o fato de que, se ao invés disso eles simplesmente girassem e voltassem direto, se seu motor (eles não tinham certeza de quão danificado estava) poderia não ser capaz de fazê-lo.

A Lua fotografada pela Apollo 13.

Mas Aquarius foi feito apenas para carregar dois astronautas para a superfície lunar e de volta, e agora estava carregando três homens adultos ao redor do outro lado da Lua. Isso apresentou uma série de problemas, pois não apenas os astronautas estavam confinados, mas também notaram que os níveis de dióxido de carbono estavam começando a subir no ar.

Swigert com a plataforma improvisada para adaptar os botijões de hidróxido de lítio do Módulo de Comando para uso no Módulo lunar.

Os botijões de hidróxido de lítio a bordo do Módulo Lunar e do Módulo de Comando foram projetados para “esfregar” ou remover o dióxido de carbono do ar. Mas os cilindros do Aquarius não conseguiram lidar com o dióxido de carbono extra de um terceiro passageiro. A tripulação agiu rapidamente, pegando outras vasilhas do Módulo de Comando, mas essas vasilhas tinham um formato diferente e não cabiam no sistema de filtragem de ar a bordo do Aquarius.

Lovell, Swigert e Haise sentam-se juntos enquanto se preparam para a reentrada na atmosfera da Terra.

Mas a equipe precisava fazer isso funcionar, então eles usaram coisas como mangueiras de traje espacial, sacolas plásticas e fita adesiva. Eventualmente, eles conseguiram fazer as vasilhas do Módulo de Comando caberem no Aquarius. E voilà: um sistema de filtragem de ar do tipo faça você mesmo. Cerca de uma hora antes de reentrarem na atmosfera da Terra, a equipe descartou o Módulo Lunar, dizendo adeus à cápsula que os manteve vivos durante sua jornada inacreditável ao redor da Lua.

Jim Lovel descreve a missão: “Ninguém acredita em mim, mas durante esta odisseia de seis dias não tínhamos ideia da impressão que a Apollo 13 causou nas pessoas da Terra. Nunca sonhamos que um bilhão de pessoas estivessem nos seguindo na televisão e no rádio e lendo sobre nós nas manchetes de todos os jornais publicados”.

Depois de se despedir do Aquarius, a tripulação entrou no Odisseia e se preparou para uma intensa reentrada e descida. O ar ionizado ao redor do módulo criou um blecaute de comunicação completo por mais de quatro minutos enquanto a nave descia. A NASA ainda pensava que poderia haver um problema com os paraquedas ou escudos da nave e estava esperando ansiosamente por notícias dos astronautas. Então, quando a tripulação finalmente restabeleceu o contato com a NASA e os avisou de que havia mergulhado com segurança e sucesso no Oceano Pacífico em 17 de abril, todos deram um suspiro de alívio.

Tripulações a bordo do navio Iwo Jima içando o Módulo de Comando Odyssey da Apollo 13.