O “Portão do Inferno” da Roma Antiga exterminava suas vítimas com seu lago mortal

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Ilustração da arena. Créditos: Francesco D'Andria / Universidade de Salento.

Por Michelle Starr
Publicado na ScienceAlert

Uma caverna que os antigos romanos acreditavam ser um portão para o submundo era tão mortal que exterminava todos os animais que entravam em sua proximidade, sem prejudicar os sacerdotes humanos que os guiavam.

Milênios depois, os cientistas acreditam ter descoberto o porquê – uma nuvem concentrada de dióxido de carbono sufocava aqueles que a respiraram.

Com 2.200 anos, a caverna foi redescoberta por arqueólogos da Universidade de Salento em 2011.

Ela estava localizado em uma cidade chamada Hierápolis na antiga Frígia, hoje Turquia, e era usada para sacrifícios de touros guiados para o Plutônio – ou Portão de Plutão, para o deus clássico do submundo – por sacerdotes castrados.

Enquanto os sacerdotes conduziam os touros para a arena, as pessoas podiam sentar-se em assentos elevados na plateia e assistir enquanto os vapores que emanavam do portão levavam os animais à morte.

“Este espaço está cheio de um vapor tão enevoado e denso que mal se pode ver o solo. Qualquer animal que passar por dentro encontra a morte instantânea. Atirei pardais e eles deram o último suspiro imediatamente e caíram”, escreveu o historiador grego Estrabão (64 a.C. – 24 d.C.).

Foi esse fenômeno que alertou a equipe de arqueologia para a localização da caverna. Os pássaros voando muito perto da entrada da caverna sufocaram e caíram mortos – mostrando que, milhares de anos depois, ainda é tão mortal como era na época.

O culpado é a atividade sísmica subterrânea, de acordo com o vulcanologista Hardy Pfanz, da Universidade de Duisburg-Essen, na Alemanha, que liderou a pesquisa sobre o vazamento de gás da caverna em 2018. Uma fissura que corre nas profundezas da região emite grandes quantidades de dióxido de carbono vulcânico.

Uma inscrição no local para os deuses do submundo Plutão e Cora. Créditos: Francesco D’Andria / Universidade de Salento.

A equipe mediu os níveis de dióxido de carbono na arena conectada à caverna e descobriu que o gás – ligeiramente mais pesado que o ar – formou um ‘lago’ que se elevou 40 centímetros acima do chão da arena.

Esse gás é dissipado pelo Sol durante o dia, eles descobriram, mas é mais mortal ao amanhecer, após uma noite de acumulação. A concentração chega a mais de 50 por cento no fundo do lago, subindo para cerca de 35 por cento a 10 centímetros, o que pode até matar um humano – mas, acima de 40 centímetros, a concentração cai rapidamente.

Durante o dia, ainda há um pouco de dióxido de carbono se estendendo por cerca de 5 centímetros, evidenciado por besouros mortos encontrados pela equipe de pesquisa no chão da arena. E dentro da caverna, eles estimaram que os níveis de CO2 variaram entre 86 e 91 por cento em todos os momentos, já que nem o Sol nem o vento podem entrar.

A equipe observa em seu estudo que havia um forte elemento turístico nas propriedades da caverna. Os turistas podiam ter vendidos pequenos animais e pássaros que eles podiam jogar no chão da arena para serem sacrificados, e em dias de festa, animais maiores eram sacrificados pelos sacerdotes.

“Enquanto o touro estava dentro do lago de gás com a boca e as narinas a uma altura entre 60 e 90 cm, os sacerdotes (galli), que eram mais altos, sempre ficavam de pé dentro do lago, cuidando para que seu nariz e boca estivessem muito acima do nível tóxico do sopro da morte Hadeano”, escreveu a equipe em seu estudo de 2018.

“É relatado que às vezes usavam pedras para ficarem mais altos”.

O lugar hoje. Créditos: Francesco D’Andria / Universidade de Salento.

Os espectadores veriam touros grandes e fortes sucumbindo aos vapores em minutos, enquanto os sacerdotes permaneciam fortes e saudáveis ​​- um testemunho do poder dos deuses ou dos sacerdotes, supostamente.

No entanto, os pesquisadores acreditam que os sacerdotes estavam bem cientes das propriedades da gruta e sua arena, e provavelmente realizavam grandes sacrifícios ao amanhecer ou ao anoitecer em dias calmos para o efeito máximo.

Eles também poderiam ter colocado suas cabeças ou entrado na própria caverna em cerimônias do meio-dia para demonstrar seu próprio poder, prendendo a respiração para sobreviver.

Mas a presença de lamparinas a óleo também sugere que os sacerdotes se aproximaram da caverna à noite, segundo o pesquisador que a encontrou, Francesco D’Andria.

Independentemente de como eles conduziram suas cerimônias, a descoberta pode ajudar a revelar a localização de outros Plutônios ao estudar a atividade sísmica.

A pesquisa foi publicada na revista Archaeological and Anthropological Sciences.