Os reis anglo-saxões eram em geral vegetarianos, mas será que resistiam ao churrascão dos camponeses?

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Os reis de Wessex Ine, Egberto, Alfredo e Eduardo representados na Catedral de Wells, na Inglaterra. No centro, uma lista de alimentos compilada durante o reinado do Rei Ine de Wessex (c. 688-726), parte do Textus Roffensis. Créditos: Powell & Co, 1903 / Capítulo da Catedral de Rochester.

Por Tom Almeroth-Williams
Publicado na University of Cambridge

Muito poucas pessoas na Inglaterra comiam grandes quantidades de carne antes dos vikings se estabelecerem, e não há evidências de que as elites comiam mais carne do que outras pessoas, sugere um novo estudo bioarqueológico importante. Um estudo feito em conjunto também argumenta que os camponeses ocasionalmente organizavam banquetes luxuosos de carne para seus governantes. As descobertas derrubam as principais suposições sobre a história do início da Idade Média inglesa.

Imagine a Inglaterra medieval e festas reais envolvendo grandes quantidades de carne imediatamente vêm à mente. Os historiadores há muito tempo assumem que a realeza e os nobres comiam muito mais carne do que o resto da população e que os camponeses livres eram forçados a entregar comida para sustentar seus governantes ao longo do ano em um sistema explorador conhecido como feorm ou aluguel de alimentos.

Mas dois estudos de coautoria de pesquisadores da Universidade de Cambridge publicados essa semana na revista Anglo-Saxon England apresentam uma imagem muito diferente, que pode transformar nossa compreensão da realeza e da sociedade medievais.

Ao completar um Ph.D. na Universidade de Cambridge, o bioarqueólogo Sam Leggett fez uma apresentação que intrigou o historiador Tom Lambert (da Sidney Sussex College). Agora na Universidade de Edimburgo, o Dr. Leggett havia analisado assinaturas químicas de dietas preservadas nos ossos de 2.023 pessoas enterradas na Inglaterra entre os séculos V e XI. Ela então cruzou essas descobertas isotópicas com evidências de status social, como bens funerários, posição do corpo e orientação da sepultura. A pesquisa de Leggett não revelou nenhuma correlação entre status social e dietas ricas em proteínas.

Isso surpreendeu Tom Lambert porque muitos textos medievais e estudos históricos sugerem que as elites anglo-saxãs comiam grandes quantidades de carne. A dupla começou a trabalhar em conjunto para descobrir o que realmente estava acontecendo.

Eles começaram decifrando uma lista de alimentos compilada durante o reinado do rei Ine de Wessex (c. 688-726) para estimar a quantidade de alimentos que ela registra e qual poderia ter sido seu conteúdo calórico. Eles estimaram que o fornecimento foi de 1,24 milhão de kcal, sendo mais da metade proveniente de proteína animal. A lista incluía 300 pães, então os pesquisadores trabalharam com base em que um pão foi servido a cada cliente para calcular as porções gerais. Cada convidado teria recebido 4.140 kcal de 500g de carne de carneiro; 500g de carne bovina; outros 500g de salmão, enguia e aves; além de queijo, mel e cerveja.

Os pesquisadores estudaram dez outras listas de alimentos comparáveis ​​do sul da Inglaterra e descobriram um padrão notavelmente semelhante: uma quantidade modesta de pão, uma enorme quantidade de carne, uma quantidade razoável, mas não excessiva de cerveja e nenhuma menção a vegetais (embora alguns provavelmente tenham sido servidos).

“A escala e as proporções dessas listas de alimentos sugerem fortemente que elas eram provisões para grandes banquetes ocasionais, e não suprimentos gerais de alimentos que sustentavam as famílias reais diariamente. Estes não eram planos para dietas diárias de elite como os historiadores supuseram”, disse Lambert. “Estive em muitos churrascos onde amigos cozinharam quantidades absurdas de carne, então não devemos ficar muito surpresos. Os convidados provavelmente comeram os melhores pedaços e as sobras podem ter sido cozidas para mais tarde”.

“Não encontrei nenhuma evidência de pessoas comendo algo parecido com tanta proteína animal regularmente. Se estivessem, encontraríamos evidências isotópicas de excesso de proteína e sinais de doenças como gota nos ossos. Mas não encontramos isso”, disse Leggett. “A evidência isotópica sugere que as dietas neste período eram muito mais semelhantes entre os grupos sociais do que fomos levados a acreditar. Devemos imaginar uma ampla gama de pessoas preparando o pão com pequenas quantidades de carne e queijo, ou comendo sopas de alho-poró e grãos integrais com um pouco de carne”.

Os pesquisadores acreditam que mesmo a realeza teria comido uma dieta baseada em cereais e que esses banquetes ocasionais também seriam um deleite para eles.

Camponeses alimentando reis

Essas festas teriam sido eventos luxuosos ao ar livre, nos quais bovinos inteiros eram assados ​​em enormes covas, exemplos dos quais foram escavados em Ânglia Oriental.

“Os historiadores geralmente assumem que as festas medievais eram exclusivamente para as elites. Mas essas listas de alimentos mostram que mesmo se você permitir comilança individual, 300 ou mais pessoas devem ter comparecido. Isso significa que muitos agricultores comuns devem ter estado lá, e isso tem grandes implicações políticas”, disse Lambert.

Acredita-se que os reis deste período – incluindo Redualdo, o rei da Ânglia Oriental do início do século VII, talvez enterrado em Sutton Hoo – tenham recebido alimentos, conhecidos em inglês antigo como feorm ou aluguel de alimentos, dos camponeses livres de seus reinos. Supõe-se frequentemente que estes eram a principal fonte de alimento para as famílias reais e que as próprias terras dos reis desempenhavam um papel de apoio menor, na melhor das hipóteses. À medida que os reinos se expandiram, também se assumiu que a renda dos alimentos foi redirecionada por concessões reais para sustentar uma elite mais ampla, tornando-os ainda mais influentes ao longo do tempo.

Mas Lambert estudou o uso da palavra feorm em diferentes contextos, incluindo testamentos aristocráticos, e concluiu que o termo se referia a uma única festa e não a essa forma primitiva de imposto. Isso é significativo porque o aluguel de alimentos não exigia envolvimento pessoal de um rei ou senhor, e nenhuma demonstração de respeito aos camponeses que tinham o dever de fornecê-los. Quando reis e senhores participavam pessoalmente de festas comunais, no entanto, a dinâmica teria sido muito diferente.

“Estamos vendo reis viajando para churrascos grandiosos organizados por camponeses livres, pessoas que possuíam suas próprias fazendas e às vezes escravos para trabalhar nelas. Você pode compará-lo a um jantar de campanha presidencial moderno nos EUA. Este foi um forma crucial de engajamento político”, disse Lambert.

Esse repensar poderia ter implicações de longo alcance para os estudos medievais e a história política inglesa em geral. Alimentos de aluguel basearam teorias sobre os primórdios da realeza inglesa e da política de clientelismo baseado na terra, e são centrais para os debates em andamento sobre o que levou à sujeição do campesinato da Inglaterra, uma vez livre.

Leggett e Lambert estão agora aguardando ansiosamente a publicação de dados isotópicos dos Baús Mortuários de Winchester, que supostamente contêm os restos mortais de Egberto, Canuto e outros membros da realeza anglo-saxônica. Esses resultados devem fornecer perpectivas sem precedentes sobre os hábitos alimentares de elite do período.