A Lua pode ter roubado secretamente a água da Terra por bilhões de anos

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Créditos: Toni Faint / Moment / Getty Images.

Por David Nield
Publicado na ScienceAlert

Existem moléculas de água e gelo na Lua, então como a água chegou lá? As colisões de asteroides e cometas provavelmente produziram parte dela, mas um novo estudo sugere outra fonte de água lunar: a atmosfera da Terra.

Os íons de hidrogênio e oxigênio que escapam da atmosfera superior do nosso planeta e, em seguida, combinam-se na Lua podem ter criado até 3.500 quilômetros cúbicos de pergelissolo de superfície ou água líquida subsuperficial, disseram cientistas.

A ideia é que os íons de hidrogênio e oxigênio são levados para a superfície lunar quando a Lua passa pela cauda da magnetosfera da Terra (a bolha em forma de gota ao redor da Terra afetada por seu campo magnético). Isso ocorre cinco dias em cada mês lunar.

Por conta do vento solar do Sol que empurra esta bolha, algumas das linhas do campo magnético da Terra estão fragmentadas: apenas presas ao planeta em uma extremidade.

Quando a Lua interfere com a cauda da magnetosfera da Terra, algumas dessas conexões fragmentadas são consertadas, o que leva os íons de hidrogênio e oxigênio que haviam escapado da atmosfera da Terra de repente correndo de volta para ela.

“É como se a Lua estivesse no chuveiro – uma chuva de íons de água voltando para a Terra, caindo na superfície da Lua”, disse o geofísico Gunther Kletetschka, da Universidade do Alasca Fairbanks (EUA).

Não há magnetosfera lunar, então, à medida que os íons atingem a superfície lunar, o pergelissolo é criado, sugerem os pesquisadores. Parte dessa geada, através de uma variedade de processos geológicos, pode ser conduzida abaixo da superfície e transformada em água líquida.

A sugestão dos pesquisadores é que houve um acúmulo lento desses íons ao longo dos bilhões de anos desde o Intenso Bombardeio Tardio, aquele período de tempo em que a Terra e a Lua primitivas foram atingidas com fortes impactos de outros corpos celestes arremessados ​​pelo espaço.

Dados gravitacionais do Lunar Reconnaissance Orbiter da NASA foram usados ​​para observar de perto as regiões polares da Lua e várias crateras importantes. A equipe detectou anomalias que podem indicar fraturas nas rochas capazes de prender o pergelissolo.

“Os impactos de crateras, formando extensões e fraturas estruturais, permitem redes de espaços porosos adequados para hospedar grandes reservatórios de água líquida subsuperficial”, escreveram os pesquisadores em seu estudo publicado. “Os cálculos aproximados sugeriram que vários milhares de quilômetros cúbicos de fase da água podem ter se acumulado dessa maneira no subsolo da Lua nos últimos 3,5 bilhões de anos”.

A distribuição do gelo da superfície no polo sul da Lua, à esquerda, e polo norte, à direita. Crédito: NASA.

Embora seja provável que a água na Lua venha de várias fontes – incluindo reações de hidrogênio e oxigênio desencadeadas por ventos solares, pensam os cientistas – muito dessa água pode ter chegado através desse método.

A acumulação prevista seria suficiente para encher o Lago Huron na América do Norte. A cobertura fornecida por crateras e fraturas de rochas seria necessária para evitar que a água evaporasse de volta para o espaço.

A NASA deseja estabelecer uma presença humana de longo prazo na Lua e, para que isso aconteça, é necessário que haja uma estação lunar adequada com uma fonte de água próxima. Esta recente pesquisa pode ajudar os especialistas a decidir onde colocar essa estação.

“Como a equipe Artemis da NASA planeja construir um acampamento base no polo sul da Lua, os íons de água que se originaram há muitas eras na Terra podem ser usados ​​no sistema de suporte à vida dos astronautas”, disse Kletetschka.

A pesquisa foi publicada em Scientific Reports.